Topper in Europa, outsider op WK

Nederland heeft ten koste van Roemenië de Europese titel tafeltennis gewonnen. Met dank aan twee ‘Chinezen’ en een geboren Russin.

Li Jiao from The Netherlands returns the ball to Romania's Elizabeta Samara during their Women's Team Final game at the European Table Tennis Championships, in Gdansk, Poland, Wednesday, Oct. 12, 2011. (AP Photo/Wojtek Figurski) --POLAND OUT-- AP

De dominantie van de Nederlandse vrouwenploeg in het Europese tafeltennis is ongekend. Gisteren won het team voor de vierde achtereenvolgende keer de finale van het Europees kampioenschap door Roemenië met 3-0 te verslaan.

Vorig jaar, bij de derde EK-zege op rij, schreef de Nederlandse damesploeg al geschiedenis: nooit eerder was een vrouwenteam erin geslaagd drie achtereenvolgende Europese titeltoernooien te winnen. Gisteren legde het team de lat nog iets hoger.

De successen zijn te danken aan twee speelsters die in China zijn opgegroeid en een Russisch-Nederlandse routinier. Het drietal Li Jiao, Li Jie en de intussen 42-jarige Elena Timina is al jaren de drijvende kracht achter het Nederlandse tafeltennis. De twee in Nederland opgegroeide speelsters, Linda Creemers en Britt Eerland, hebben een kleine rol.

Achim Sialino, technisch directeur van de Nederlandse tafeltennisbond, zegt in een telefonische reactie vanuit het Poolse Gdansk dat hij zich realiseert dat de prestaties van Nederland tot stand zijn gekomen met genaturaliseerde speelsters. Maar Duitsland, Spanje en Polen hebben ook ‘Chinese’ speelsters, vertelt Sialino. Volgens hem geven de genaturaliseerde internationals in die landen het individuele toernooi, dat na het landentoernooi wordt gehouden, nog wel eens de voorkeur.

Sialino: „Maar onze speelsters zijn bereid alles te geven voor het Nederlandse team. Het is al vaak gebeurd dat ze in het individuele toernooi daarna wegens vermoeidheid snel werden uitgeschakeld. Ze identificeren zich volledig met het Nederlandse team, dat is heel bijzonder.”

In de EK-finale was het aan Elena Timina om de titel binnen te slepen. Nederland stond dankzij zeges van Li Jiao en Li Jie al met 2-0 voor, waarna de 42-jarige Timina alleen nog van de 16-jarige Roemeense Bernadette Szocs hoefde te winnen.

Dat deed Timina uiteindelijk wel, maar met de nodige moeite. „Ik was best zenuwachtig voor de wedstrijd”, zegt de tafeltennisster vanuit Gdansk. Toen ze in games met 2-0 achterstond, veranderde er echter iets in haar spel. Timina speelde plotseling veel sterker en drong Szocs daarna in de verdediging. „Ik heb dat wel vaker. Als het echt moet, krijg ik een bepaalde rust in mijn hoofd, en meer controle over mijn slagen”, vertelt Timina. Uiteindelijk versloeg ze het Roemeense talent met 3-2.

Timina roemde na afloop de prestatie van haar team. „Dit is echt uniek. Misschien komt er nooit meer een land dat vier keer achter elkaar het EK wint.” Volgens de ‘Russische’ routinier heeft het Nederlandse team een perfecte balans gevonden. „Li Jiao is de ideale kopvrouw. Op dit toernooi heeft ze al haar wedstrijden gewonnen.”

De 27- jarige Li Jie, die veel moeite had met de Roemeense Elizabeta Samara, wordt door Timina bestempeld als „een echte toernooivechter”. Li Jie wist een 2-1 achterstand in een 3-2 zege om te buigen. Timina: „En dan kan de coach voor de derde plek nog kiezen tussen mij of Linda Creemers, die meer een aanvaller is.”

Op het laatste WK, dit voorjaar in Rotterdam, speelden de Nederlandse tafeltennissters in het individuele toernooi geen rol van betekenis. Daarvoor zijn de tafeltennissters die voor China uitkomen te sterk. Li Jiao, vijftiende op de wereldranglijst en de hoogst genoteerde speelster uit Europa, was niet goed genoeg voor de Chinese selecties. Dat gold ook voor Li Jie, de nummer 25 van de wereld. De echte top van de wereldranglijst wordt bezet door talloze speelsters uit China of Singapore – dat op grote schaal tafeltennissters uit China heeft genaturaliseerd.

Volgens Timina zou Nederland wel een kans moeten maken op het WK voor landenteams, waar elk land slechts drie spelers kan opstellen. „Duitsland werd vorig jaar derde op het WK, en die verliezen op dit EK van Roemenië”, weet Timina.

Technisch directeur Sialino is het met haar eens. De tafeltennisbond krijgt sinds 2009 jaarlijks extra geld van sportkoepel NOC*NSF, wat moet uitmonden in een medaille op de Spelen of het WK in 2012. Met het geld – volgens Sialino „een bedrag van zes cijfers” – werd onder meer de ervaren bondscoach Chen Zhibin aangetrokken. Ook wonen Li Jiao en en Li Jie nu op sportcentrum Papendal, waar ze elke dag met Chen trainen. Timina en Creemers trainen een paar keer per week met hen mee.

Sialino: „We hebben op het WK twee keer de kwartfinales gehaald, waarin we werden uitgeschakeld door Singapore en China. Als we Japan, Zuid-Korea of Duitsland zouden loten, is een halve finale echt mogelijk.” Ook bondscoach Chen sluit „een grote verrassing” niet uit.

    • Dolf de Groot