In Europa is het een makkie

Nederlandse ploeg verslaat in de finale Roemenië met 3-0.

De successen zijn te danken aan twee speelsters die in China opgroeiden en een Russisch-Nederlandse.

Li Jiao from The Netherlands returns the ball to Romania's Elizabeta Samara during their Women's Team Final game at the European Table Tennis Championships, in Gdansk, Poland, Wednesday, Oct. 12, 2011. (AP Photo/Wojtek Figurski) --POLAND OUT-- AP

De dominantie van de Nederlandse vrouwenploeg in het Europese tafeltennis is ongekend. Gisteren won het team voor de vierde achtereenvolgende keer de finale van het Europees kampioenschap door Roemenië met 3-0 te verslaan.

Vorig jaar, bij de derde EK-zege op rij, schreef de Nederlandse damesploeg al geschiedenis: nooit eerder was een vrouwenteam erin geslaagd drie achtereenvolgende Europese titeltoernooien te winnen. Gisteren legde het team de lat nog iets hoger.

De successen zijn te danken aan twee speelsters die in China zijn opgegroeid en een Russisch-Nederlandse routinier. Het drietal Li Jiao, Li Jie en de inmiddels 42-jarige Elena Timina is al jaren de drijvende kracht achter het Nederlandse tafeltennis. De twee speelsters in het team die in Nederland zijn opgegroeid, Linda Creemers en de 17-jarige Britt Eerland, hebben een kleine rol.

Achim Sialino, technisch directeur van de Nederlandse tafeltennisbond, zegt in een telefonische reactie vanuit het Poolse Gdansk dat hij zich realiseert dat de prestaties van Nederland tot stand zijn gekomen met genaturaliseerde speelsters. Maar ook Duitsland, Spanje en Polen hebben ‘Chinese’ tafeltennissters in de ploeg, vertelt Sialino. Volgens hem geven de genaturaliseerde internationals in die landen het individuele toernooi, dat na het landentoernooi wordt gehouden, nog wel eens de voorkeur. „Maar onze speelsters zijn bereid alles te geven. Het is al vaak gebeurd dat ze in het individuele toernooi daarna wegens vermoeidheid snel werden uitgeschakeld. Ze identificeren zich volledig met het Nederlandse team, dat vind ik heel bijzonder.”

Gistermiddag, in de EK-finale, was het aan Elena Timina om de titel binnen te slepen. Nederland stond dankzij zeges van Li Jiao en Li Jie al met 2-0 voor, waarna de 42-jarige Timina alleen nog van de 16-jarige Roemeense Bernadette Szocs moest winnen.

Dat deed Timina uiteindelijk wel, maar met de nodige moeite. „Ik was best zenuwachtig voor de wedstrijd”, zegt ze. Toen ze in games met 2-0 achterstond, veranderde er echter iets in haar spel. Timina speelde plotseling veel sterker en drong Szocs in de tweede helft van de partij in de verdediging. „Ik heb dat wel vaker. Als het echt moet, krijg ik een bepaalde rust in mijn hoofd, en meer controle over mijn slagen”, vertelde Timina na afloop. Uiteindelijk versloeg ze het Roemeense talent met 3-2.

Timina roemde na afloop de prestatie van haar team. „Dit is echt uniek. Misschien komt er nooit meer een land dat vier keer achter elkaar het EK wint.” Volgens de routinier heeft haar team een perfecte balans gevonden. „Li Jiao is de ideale kopvrouw. Op dit toernooi heeft ze al haar wedstrijden gewonnen.” De 27-jarige Li Jie, die veel moeite had met de Roemeense Elizabeta Samara, wordt door Timina bestempeld als „een toernooivechter”: ze boog een 1-2 achterstand om in een 3-2 zege.

Op het laatste wereldkampioenschap, dat dit voorjaar in Rotterdam werd gehouden, speelden de Nederlandse tafeltennissters in het individuele toernooi geen rol van betekenis. Op de speelsters uit China staat geen maat. Li Jiao, die vijftiende op de wereldranglijst staat en daarmee de hoogst genoteerde speelster uit Europa is, was niet goed genoeg voor de Chinese selecties. Dat gold ook voor Li Jie, de nummer 25 van de wereld. De top van de wereldranglijst wordt bezet door talloze speelsters uit China of Singapore – dat op grote schaal tafeltennissters uit China heeft genaturaliseerd.

Volgens Timina zou Nederland wel een kans maken op het WK voor landenteams, waar elk land maar drie spelers kan opstellen. „Duitsland werd bijvoorbeeld vorig jaar derde op het WK, en die verliezen op dit EK van Roemenië.”

Technisch directeur Sialino is het eens met Timina. De tafeltennisbond krijgt sinds 2009 jaarlijks extra geld van sportkoepel NOC*NSF, wat moet uitmonden in een medaille op de Spelen of het WK in 2012. Met het geld, volgens Sialino „een bedrag van zes cijfers”, werd onder meer de ervaren bondscoach Chen Zhibin aangetrokken. Ook wonen Li Jiao en en Li Jie nu op sportcentrum Papendal, waar ze elke dag met Chen trainen. Timina en Creemers trainen een paar keer per week mee.

„We hebben nu op het WK twee keer de kwartfinales gehaald, waarin we werden uitgeschakeld door Singapore en China”, vertelt Sialino. Hij vervolgt: „Als we nu eens Japan, Zuid-Korea of Duitsland zouden loten, dan is een halve finale echt mogelijk.” Ook bondscoach Chen sluit „een grote verrassing” niet uit.