Birmese dissidenten vrijgelaten

De Birmese regering heeft vanochtend tientallen politieke gevangenen vrijgelaten, als onderdeel van een amnestie voor 6.359 gedetineerden. Onder hen zijn enkele prominente activisten die celstraffen van tientallen jaren uitzaten.

Zo kwam vanochtend Zarganar vrij, een van de bekendste Birmese cabaretiers. Hij zat een straf uit van 35 jaar, omdat hij zich tijdens de dodelijke cycloon Nargis in 2008 kritisch had uitgelaten over de trage reactie van de autoriteiten.

Ook Sao Hso Ten (75), een rebellenleider van de etnische Shan-minderheid, kwam vrij. Hij zat sinds 2005 een straf uit van 106 jaar voor hoogverraad en verkeert volgens zijn familie in slechte gezondheid. Volgens persbureau Reuters is ook Shin Gambira vrijgelaten, een van de monniken die in 2007 protesten tegen het militaire bewind leidden. Hoeveel politieke gevangenen verder nog zullen vrijkomen, is onbekend.

De vrijlatingen zijn verwelkomd door de Nationale Liga voor Democratie van oppositieleider Aung San Suu Kyi en door westerse regeringen. De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Hillary Clinton sprak van „veelbelovende signalen”, Ze vond het te vroeg om te zeggen of de VS de sancties zullen versoepelen. Vrijlating van zo’n 2.000 politieke gevangenen is al jaren de belangrijkste eis van het Westen.

De vrijlatingen zijn de belangrijkste stap in een reeks hervormingen die de regering van president Thein Sein de laatste maanden heeft doorgevoerd. Zo is de censuur versoepeld en voert de regering gesprekken met Suu Kyi. Twee weken geleden zette de regering de bouw van een megastuwdam stop, omdat de bouw „in gaat tegen de wil van het volk”.

Een reden voor de nieuwe openheid is dat Birma in 2014 het roulerend voorzitterschap ambieert van Asean, de unie van landen in Zuidoost-Azië. Ook hoopt het op betere relaties met het Westen om tegenwicht te kunnen bieden aan de groeiende invloed van China.