Zo jong en al zo dominant

In Japan prolongeerde Sebastian Vettel (24) zijn wereldtitel in de Formule 1.

De 24-jarige Duitser was dit jaar oppermachtig en kreeg alle lof toegezwaaid.

Red Bull Formula One driver Sebastian Vettel of Germany celebrates with crew members winning the world championship after finishing third in the Japanese F1 Grand Prix at the Suzuka circuit October 9, 2011. Vettel became Formula One's youngest double world champion on Sunday after finishing third in a Japanese Grand Prix won by McLaren rival Jenson Button. REUTERS/Issei Kato (JAPAN - Tags: SPORT MOTOR RACING IMAGE OF THE DAY TOP PICTURE) REUTERS

Hij had nooit durven dromen dat hij wereldkampioen zou worden. „Laat staan twee keer”, zei Sebastian Vettel gisteren na de GP van Japan. „En al helemaal niet dat Michael Schumacher naast me zou komen rijden om zijn duim op te steken. Ik was nog een klein jongetje toen hij al een kampioen was. Dat ik zelf de titel jong zou winnen, leek toen heel ver weg. Het zijn die kleine dingen die dit heel speciaal maken.”

Vettel is de jongste wereldkampioen ooit die zijn titel prolongeerde, en de eerste sinds Fernando Alonso in 2006. Hij schaart zich met zijn ‘dubbel’ in een bijzonder rijtje, met Alain Prost, Ayrton Senna en Mika Häkkinen. „Vettel behoort nu tot de groten”, zei Christian Horner, teambaas van Red Bull, gisteren over zijn pupil. „Het is fenomenaal wat hij op zo’n jonge leeftijd al heeft bereikt.” Horner verwacht dat de 24-jarige Duitser nog beter kan. „Hij streeft naar perfectie en hoe hard hij daarvoor werkt, is wat hem de beste maakt.”

Helmut Marko, de man die Vettel als tiener voor het Red Bull talententraject wierf, beaamt dat. Hij ziet het succes van Vettel dan ook niet gauw ten einde komen. „Niet zo lang hij gemotiveerd is en het juiste materiaal heeft. Een van zijn sterkste punten is dat hij presteert wanneer het ertoe doet. Mentaal is hij ongelofelijk sterk. Op zijn zeventiende won hij achttien van de twintig races, maar hij zeurde waarom hij niet alles had gewonnen. Seb was nooit tevreden en wilde altijd het maximale.”

Dat bleek gisteren bij de start van de Grand Prix van Japan nog steeds zo. Zijn enig overgebleven concurrent Jenson Button kwam beter weg en probeerde binnendoor te steken. Vettel kneep het gaatje dicht en dwong de coureur van McLaren daarbij zelfs van de baan. Hoewel de eerzuchtige Duitser aan een tiende plaats genoeg had, was hij erop gebrand zijn titel in stijl binnen te halen. Dat lukte niet helemaal.

Button bleek niet te houden voor Vettel en zelfs Alonso, dit jaar namens Ferrari toch vaak terug te vinden op het tweede plan, koerste de wereldkampioen voorbij. Zodoende moest Vettel zijn feestje vanaf de laagste podiumtrede vieren: een kleine anticlimax, zoals de hele titelstrijd dit jaar uitliep op een beschaafde deceptie.

Met vijf wereldkampioenen aan de start beloofde het gevecht om het wereldkampioenschap van 2011 heel wat te worden. Maar Red Bull bleek direct een superieure wagen te hebben gebouwd en Vettel blaakte na zijn eerste titel van zelfvertrouwen. Hij verbond dit jaar zijn onmiskenbare talent aan zijn feilloze team en won zes van de eerste acht races. Het was telkens een andere concurrent die achter hem finishte, waardoor het halverwege het seizoen al ondenkbaar leek dat hij de leiding in het WK nog zou afstaan.

Die eentonigheid ontneemt zijn titel iets van glans. Alleen de liefhebber zal het foutloze rijden, zijn toewijding en het soepel opererende Red Bull-team op waarde kunnen schatten. Van een spannende en spectaculaire titelstrijd voor de fan was nooit sprake; rechtstreekse gevechten hoefde Vettel maar zelden te leveren. Daarvoor was hij vaak gewoon te snel. En als het wel tot een directe confrontatie kwam, was hij weergaloos.

„De felicitaties zijn voor Sebastian”, sprak teamgenoot Mark Webber gisteren op Suzuka. „Tweevoudig wereldkampioen worden is een heel puike prestatie.” Schumacher zei trots te zijn op zijn jonge landgenoot die het hele jaar „exceptioneel” reed. Button vond ook dat Vettel goed werk had geleverd. „Hoe hard we het ook probeerden, hij bleef onaantastbaar.” Dat de wereldtitel voor Vettel een kwestie van tijd was, onderschreef ook Hamilton. „We wisten allemaal dat het zou gebeuren, maar zijn seizoen is feilloos geweest. Een dikke proficiat voor Seb.” En zo bleef het wat obligaat. Maar Vettel kon er niets aan doen dat het WK in 2011 nooit een echte titelstrijd werd.