Kortkolom wetenschap

Hersenen negeren vervelende berichten

Rotterdam. Als mensen horen dat de kans op iets akeligs (kanker, internetfraude, een overspelige partner) kleiner is dan ze dachten, dan passen ze hun verwachtingen aan – ze noemen een kleinere kans als je hun er nog eens naar vraagt. Maar als mensen te horen krijgen dat de kans op iets naars groter is dan ze dachten, passen ze hun verwachtingen niet aan. En er is een direct verband tussen het al dan niet aanpassen van verwachtingen en de activiteit in hersengebieden die met foutverwerking te maken hebben. Het brein verwerkt vervelende nieuwe informatie dus gewoon niet goed, suggereerden Britse en Duitse onderzoekers gisteren in Nature Neuroscience. Zo kan de gemiddelde mens onrealistisch optimistisch blijven over nare gebeurtenissen (‘dat overkomt mij niet’). (NRC)

Rond Venus hangt een dunne, hoge ozonlaag

Rotterdam. Behalve de aarde en Mars blijkt ook Venus een dunne laag ozon te bezitten. Het gas bevindt zich op zo’n 100 km hoogte en lijkt even gevoelig voor chloorafbraak als ozon op aarde. Europese en Russische onderzoekers berichtten dit afgelopen week in het vakblad Icarus. Ze ontdekten het ozon met een spectrometer aan boord van de Europese sonde Venus Express die sinds 2006 rond de planeet cirkelt. De spectrometer herkende het absorptiepatroon van ozon in sterrenlicht dat door de Venus-atmosfeer scheen. Ozon (O3) is een vorm van zuurstof die onder invloed van ultraviolette straling uit gewone zuurstof ontstaat. Op Venus wordt die zuurstof geleverd door splijting van kooldioxide (CO2), het hoofdbestanddeel van de atmosfeer. Aanwezigheid van voldoende ozon geldt als een voorwaarde voor leven. (NRC)

Plant moet niet laten merken dat hij er is

Rotterdam. De voedselproductie in Afrika zou enorm geholpen zijn met gewassen die minder plantenhormonen via hun wortels uitscheiden. Op die manier neemt hun gevoeligheid voor parasitaire planten flink af, waardoor de oogst verbetert. Dat is de implicatie van het onderzoek van plantenfysioloog Wouter Kohlen, waarop hij vrijdag promoveerde. Kohlen onderzocht tomatenplanten die minder van de zogeheten strigolactonen uitscheiden, plantenhormonen die betrokken zijn bij de uitgroei van zijscheuten van de plant, maar ook bij de totstandkoming van een symbiose met schimmels bij de wortels. Parasitaire planten uit de bremraapfamilie gebruiken dit hormoon als kiemsignaal, om geschikte waardplanten te vinden. Kohlen ontdekte dat tomatenplanten die de helft minder strigolactonen maken dan normaal, tachtig procent minder parasieten kregen. In Afrika wordt de teelt van tarwe, rijst en sorghum belaagd door de Strigaparasiet. Maar liefst veertig procent van de landbouwgrond in Afrika is ermee geïnfecteerd. De toepassing van deze kennis op landbouwgewassen in Afrika zou volgens hem „gigantische verbeteringen” brengen. (NRC)

Computerprogramma kan ook mooi zijn

Rotterdam. Programmeren in computertaal is niet alleen een creatief proces, de resulterende computercode heeft ook een bepaalde esthetiek – die kan prachtig zijn, of juist heel lelijk. Vooral ervaren computerprogrammeurs hebben die ervaring vaak, schreven psychologen uit New York vorige week online in Psychology of Aesthetics, Creativity, and the Arts. De programmeurs beschrijven computercode in dezelfde termen – elegant, vloeiend, natuurlijk, flexibel – als waarmee mensen kunstwerken beschrijven. Programmeurs vinden het ook heel belangrijk dat computercode mooi is, al vinden ze het nog belangrijker dat het programma in kwestie werkt. Of mooie code vaker correct is, blijft onduidelijk. (NRC)