Google robotauto in het wild

Rijd je rustig over snelweg 280 onder San Francisco, verschijnt er opeens een echte robot auto voor je neus. De grijze Toyota Prius op deze korte video is een zogenaamde autonome auto van Google, geschikt om te rijden zonder bestuurder. Er zitten hoge resolutie sensors en camera’s in die het andere verkeer – ook voetgangers –

Rijd je rustig over snelweg 280 onder San Francisco, verschijnt er opeens een echte robot auto voor je neus. De grijze Toyota Prius op deze korte video is een zogenaamde autonome auto van Google, geschikt om te rijden zonder bestuurder. Er zitten hoge resolutie sensors en camera’s in die het andere verkeer - ook voetgangers - waarnemen. Bovenop de auto zit een LIDAR, een combinatie van lichtdetectie en afstandssensor die een 360 graden 3D-beeld van de omgeving creëert.

Ook aan boord: een versie van Google Maps om te navigeren en de verkeersdrukte te mijden, uitgebreid met SLAM (Simultaneous Localization and Mapping) die updates naar Google Maps stuurt. Zo hoopt Google uiteindelijk al zijn kaartupdates te automatiseren, in plaats van de Streetview cars met 360-graden camera  en twee man aan boord door het hele land te laten rijden.

Het robotcar project werd in 2010 aangekondigd als een nieuwe richting voor Google, in nauwe samenwerking met de nabijgelegen Stanford Universiteit. Bij wijze van praktijktest rijden er één Audi en zes Priussen zonder bestuurder door Silicon Valley. Even waren het er nog maar vijf, want afgelopen augustus slaagde een van die robotauto’s erin om bij een verkeersongeval betrokken te raken - een kettingbotsing. Het was de eerste botsing die een robotauto ooit op de openbare weg had, gelukkig zonder gewonden.

Volgens Google had dezelfde auto probleemloos duizenden mijlen afgelegd en ook zonder bestuurder heen en weer gereden van San Francisco naar Los Angeles. In totaal hebben de Google auto’s meer dan 225.000 km afgelegd (stand eind 2010), met tot nu toe dat ene ongelukje.

De overheden vinden het goed dat Google doorgaat met testen, maar als er in het autonome voertuig ook een bestuurder zit die in geval van nood kan ingrijpen. Naast de bestuurder zit nog een copiloot met een laptop op schoot die de gegevensstroom controleert. Ze hebben alle tijd om, zoals in dit geval, vriendelijk te knikken naar nieuwsgierige verkeersdeelnemers die hen inhalen.