Baby Schumi pleegt vadermoord

Sebastian Vettel kan zondag in Japan zijn wereldtitel in de Formule 1 prolongeren. De 24-jarige Duitser treedt uit de schaduw van de robotachtige Michael Schumacher. Vettel is meer een kampioen van vlees en bloed.

SINGAPORE - SEPTEMBER 23: Sebastian Vettel of Germany and Red Bull Racing prepares to drive during practice for the Singapore Formula One Grand Prix at the Marina Bay Street Circuit on September 23, 2011 in Singapore. (Photo by Vladimir Rys/Getty Images) Getty Images

D e hoogste prijs kan hem haast niet meer ontgaan. Zondag in Japan wordt de Duitse autocoureur Sebastian Vettel wereldkampioen in de Formule 1, als er geen rare dingen gebeuren. Hij kan dan eindelijk het imago van Baby Schumi, zoals hij spottend naar zijn grote voorbeeld Michael Schumacher wordt genoemd, van zich afschudden.

Vettel heeft Schumacher allang achter zich gelaten. In elk geval letterlijk, op de baan. En straks misschien ook in grootte. Maar dan moet hij nog wel een paar overwinningen behalen. Schumacher is zevenvoudig wereldkampioen in de Formule 1. Hij heeft 91 zeges op zijn naam en is daarmee de succesvolste coureur in de geschiedenis van deze raceklasse. Schumacher laat zich niet zomaar van zijn troon stoten.

Maar als iemand het momenteel kan, is het Sebastian Vettel. Vorig jaar was hij met zijn 23 jaar de jongste wereldkampioen in de Formule 1. Hij was sowieso steeds de jongste: de jongste coureur in de klassen waarin hij reed en de jongste winnaar van een Grand Prix. Vettel is een groot talent en heeft met zijn 24 jaar zijn beste tijd nog voor zich. Schumacher moet zich misschien toch een beetje zorgen maken om zijn status van superkampioen.

De neergang van Schumacher en de opmars van Vettel vallen min of meer samen. Schumacher heeft zijn afbladdering aan zichzelf te danken. In 2006 stopte hij met racen in de Formule 1. Maar kennelijk knaagde het heimwee naar de roem en de kick van de snelheid. In 2010 maakte hij een comeback. Dit keer kwam Schumacher niet voor Ferrari uit, maar voor Mercedes.

Hij rijdt niet slecht, maar Schumacher is intussen 42 jaar. Dat is stokoud voor de Formule 1. De jonge en sneller reagerende Vettel kan hij niet meer bijhouden. Schumacher is middenmoter geworden, een treurige gewaarwording voor zo’n groot kampioen.

Vettel is daarentegen steeds beter gaan racen sinds hij op 17 juni 2007 als negentienjarige debuteerde als coureur in de Formule 1. Met name de laatste twee jaar is hij succesvol – grofweg de periode waarin hij tegen Schumacher rijdt, zijn grote voorbeeld en concurrent. Schumacher is heel lang voor Vettel een soort ‘racevader’ geweest, een man die hij als jongen op de kartbaan al intens bewonderde en aan wie hij zich wilde spiegelen.

Nu wordt de vader geleidelijk door de zoon vermorzeld. Elke race is een triomf voor Vettel en een demasqué voor Schumacher. Het autogekke Duitsland constateert verbaasd dat de een groeit ten koste van de ander, ook al beweren sportjournalisten dat Vettel niet zo’n grote kampioen is als Schumacher. De vergelijking gaat mank: ook Schumacher heeft tijd nodig gehad. Op z’n negentiende reed hij niet zoals Vettel in de Formule 1, maar in de Formule 3. Zijn eerste wereldtitel behaalde hij (bij Benetton-Ford) in 1994, op 25-jarige leeftijd; twee jaar later dan Vettel.

Sebastian Vettel komt uit Heppenheim, een stadje in het zuiden van de Duitse deelstaat Hessen. Daar had zijn vader Norbert Vettel een timmermanswerkplaats. Die is allang opgedoekt. Of eigenlijk moet je zeggen: opgeofferd aan de autoracerij. Norbert Vettels leven staat al meer dan tien jaar in het teken van de race-ambities van zijn ongedurige zoon. Tegen een Zwitserse krant zei hij laatst hoe moeilijk het is geweest. „Jarenlang zijn we met de caravan de circuits in Europa afgereden. Bij gebrek aan ruimte moest Seb soms in de kofferbak slapen.”

De financiering van de dure hobby van zijn zoon leverde vaak problemen op. Maar vader Norbert was handig. Zo bouwde hij eigenhandig een extra benzinetank in een VW-busje zodat ze van Duitsland naar Italië konden rijden zonder een tankstop in het dure Zwitserland te hoeven maken. Nog steeds is Vettels vader bij alle races aanwezig. De zeges van zijn zoon beschouwt hij als een beloning voor de jaren van afzien. „Ik hoor altijd dat Vettel alleen maar wint omdat hij de beste wagen heeft. Maar één moet de beste auto hebben. Seb heeft er keihard voor gewerkt.”

Vettel rijdt voor Red Bull, een Oostenrijkse fabrikant van energiedrankjes. Hij zit achter het stuur van een Red Bull RB7, ontworpen door de Britse auto-ingenieur Adrian Newey. De wagen heeft een achtcilindermotor van Renault, type RS27-2011. De Redbull RB7 is de dominante raceauto in het huidige Formule 1-seizoen. Maar dat heeft volgens kenners „net zoveel te maken met de kwaliteiten van de auto als die van Vettel en Webber”. Mark Webber is Vettels teamgenoot. De 35-jarige Australiër rijdt meestal voorin het veld en is een belangrijke concurrent voor de jonge Duitser.

Vettel heeft nog één punt nodig om zijn titel te kunnen prolongeren. En als het zondag niet lukt: na Suzuka zijn er nog vier races. Zijn Duitse aanhangers gaan ervan uit dat dit geen problemen oplevert. „Hij moet z’n zenuwen bewaren”, is een veelgehoorde aanbeveling. Het is opmerkelijk dat zelfs zijn grootste fans steeds weer de vergelijking met Schumacher maken. Alsof Vettels kwaliteiten niet voor zichzelf spreken. Hij moet opboksen tegen zijn uitstraling van vriendelijke melkmuil.

Schumacher, met z’n hoekige kin en hooghartige grimas, wordt als een archetypische winnaar gezien. Vettels blonde haar, zijn weke gelaatstrekken en ontwapende lach passen niet in het macho racewereldje en hebben hem z’n spotnaam opgeleverd: Baby Schumi. Waarbij de Duitsers gemakshalve vergeten dat Schumacher lang niet altijd populair is geweest. Hij werd in de pers een „robot” genoemd en zijn overwinningen leidden op een gegeven moment tot verveling. Schumacher haalde de spanning uit de Formule 1.

Meer dan Schumacher is Vettel een kampioen van vlees en bloed. Geen robot maar een gewone jongen. „Een prima uithangbord voor de Formule 1”, zegt Norbert Haug, chef van de afdeling gemotoriseerde sport van Mercedes-Benz. Duitsland heeft zoiets nodig. Jarenlang identificeerden vooral jonge fans zich met Schumacher. Kartbanen, raceclubs en een complete marketingbranche hebben dankzij hem een bloeiperiode doorgemaakt. Gelet op de belangen is een waardige troonopvolger meer dan welkom. Dat Vettel daarvoor vadermoord pleegt, is bijzaak. Die Show muss weitergehen.