Ook bij genten worden slachtoffers later daders

Genten die als kuiken zijn mishandeld of misbruikt, hebben later als zij volwassen zijn ook de neiging om andere kuikens te mishandelen of te misbruiken. De vicieuze cirkel van geweld, die bekend is van mensen, blijkt ook te bestaan in een wilde zeevogelpopulatie. Dat concluderen Amerikaanse biologen van de Wake Forest University die gedurende drie broedseizoenen een kolonie nascagenten (Sula granti) op Española Island in de Galápagosarchipel onderzochten. De resultaten verschijnen deze week in het Amerikaanse wetenschappelijke ornithologenblad The Auk.

De kuikens in de kolonie (één per nest) worden vaak alleen op het nest achtergelaten als hun ouders uitvliegen op zoek naar voedsel. Soms werden zij dan aangevallen door andere volwassen vogels. Die bijten in hun kop, pikken hen, of proberen met het kuiken te paren. De aanvallen, soms tot bloedens toe, veroorzaken flinke stress bij de kuikens. De onderzoekers maten zeer hoge niveaus van het stresshormoon corticosteron in het bloed van de gemolesteerde kuikens.

Dit blijkt een levenslang effect op de persoonlijkheid van de vogel te hebben. Door de vogels te merken met pootringen achterhaalden de onderzoekers dat de slachtoffers van het geweld enkele jaren later ook zelf daders worden. Bij de nascagenten zijn dat in verhouding meer vrouwtjes dan mannetjes.

De vicieuze cirkel van geweld kan in principe overspringen naar andere soorten, schrijven de onderzoekers. Gewelddadige nascagenten belagen af en toe ook de kuikens in naburige kolonies van de blauwvoetgenten (Sula nebouxii). In één kolonie blauwvoetgenten hebben de biologen al vastgesteld dat kindermishandeling voorkomt.