Apenbrein stuurt een virtuele hand, met gevoel

Het is een verlengstuk met gevoel. Met behulp van een hersenimplantaat kunnen apen een virtuele hand laten bewegen over een computerscherm en virtuele voorwerpen voelen. Voor het eerst is het gelukt om niet alleen met pulsen uit de hersenen een machine aan te sturen, maar om in reactie daarop ook pulsen met informatie terug te sturen naar de hersenen. Over niet al te lange tijd moet deze vinding leiden tot geavanceerde prothesen voor verlamde mensen, schreven Amerikaanse onderzoekers onder leiding van neuroloog Miguel Nicolelis van Duke University gisteren in Nature.

De onderzoekers leerden twee makaken eerst een virtuele arm te besturen via een joystick. Zij pikten daarbij de signalen op uit de motorische hersenschors. Vervolgens koppelden zij de joystick los en lieten de virtuele arm rechtstreeks aansturen door de hersenen. De apen moesten drie identieke voorwerpen op een computerscherm ‘betasten’. Elk virtueel voorwerp gaf een ander ‘tastsignaal’ af dat werd teruggevoerd naar het deel van de hersenschors waar de tastzin huist. Kozen de apen goed, dan werden ze beloond met wat sap.

De onderzoekers willen een zogenoemd ‘robotisch exoskelet’ ontwikkelen, dat niet alleen tactiele informatie van een voorwerp terugkoppelt naar de hersenen. Voor het WK voetbal in 2014 (Brazilië) wil Nicolelis dit skelet demonstreren door twee verlamde tieners ermee, op het veld, de bal weg te laten schoppen.