Via Vogelnest naar Waterkubus

Trots presenteert de UCI een nieuwe profronde in China. Sponsors en uiteindelijk ook ploegleiders en renners zien in dat de wielerunie gelijk had: in Azië zit het grote geld.

Grijnzend stapte Lars Boom vorige week na de WK wielrennen op de weg in Kopenhagen in het vliegtuig. Nee, dit was niet zijn laatste wedstrijddag geweest van een lang seizoen. „Straks gaan we nog een stukje vliegen. Ronde van Peking. Ik heb er best zin in, het lijkt me een goed georganiseerde koers en een aparte ervaring.”

Als zesde eindigde Boom vanmorgen in de allereerste etappe van de allereerste Tour of Beijing, een vijfdaagse etappewedstrijd met start en finish in de Chinese hoofdstad. Wereldkampioen tijdrijden Tony Martin won de proloog over 11,3 kilometer van het olympisch stadion (Vogelnest) naar het zwemstadion (Waterkubus). De Duitser versloeg de Britten David Millar (tweede op 17 seconden), Alex Dowsett (derde op 0.24) en Vuelta-revelatie Christopher Froome (vierde op 0.26). Boom, eerder dit jaar winnaar van prologen in Qatar en Dauphiné, gaf 36 tellen toe.

Een topwedstrijd in China? Mondialisering is een van de belangrijkste doelen van de internationale wielerunie UCI, stelde voorzitter Pat McQuaid onlangs bij de WK nog eens. China is ook voor de wielersport een belangrijke groeimarkt. En dus vliegen vele toppers van het grotendeels Europees georiënteerde profpeloton na de Tour Down Under, Ronden van Qatar en Oman, van Californië en Colorado, wereldbekerwedstrijden in Quebec en Montréal tegen het einde van een zwaar wielerseizoen nog eens naar Peking.

„Het opnemen van de Tour of Beijing in de UCI World Tour is een overwinning voor de stad Peking, voor het gehele Aziatische continent en voor de verder gaande globalisering van de wielersport”, sprak McQuaid triomfantelijk bij de aankondiging van de eerste wielerkoers op het hoogste profniveau in Azië. De Ierse oud-renner belooft dat de nieuwe wedstrijd in elk geval tot en met 2014 op de kalender staat. „Sinds de Olympische Spelen van 2008 heeft Azië zich snel een plaats verworven in de wielerwereld. De Ronde van Peking bevestigt die positie.”

Bijna had McQuaid een streep kunnen halen door zijn uitbreidingsplannen in China. Bij het begin van het seizoen escaleerde een ruzie tussen UCI en ploegleiders over het gebruik van communicatiemiddelen in de wedstrijden, de oortjes. De ploegen dreigden met een boycot van het Chinese prestigeproject van de UCI als de oortjes werden verboden. „Dat getuigt van weinig visie”, reageerde de UCI-voorzitter in een interview met deze krant. „Ik twijfel niet over het doorgaan van de Ronde van Peking. De ploegen zullen niet wegblijven, want hun sponsors willen dat ze rijden.”

Uiteindelijk zag de wielerwereld met ongebruikelijke eensgezindheid in dat McQuaid in dit geval gelijk had. „Het grote geld zit niet meer in België of Nederland”, zegt Quickstep-manager Patrick Lefevere, een van de felste criticasters van de UCI. „Dus moeten wij het geld gaan zoeken. Het grote geld zit in Amerika, Rusland, Arabië en Azië. Dus moet je daar wedstrijden gaan organiseren.”

Met de ploegleiders sprak de UCI onlangs af dat een onafhankelijke commissie het verbod van de oortjes gaat onderzoeken. Tot de uitkomst van het onderzoek, eind 2012, volgt geen beslissing. In juli had de mondiale wielerbond al trots een akkoord gepresenteerd met Tourorganisatie ASO, de voormalige aartsvijand, over samenwerking bij de organisatie van de Chinese ronde. Tour-parcoursbouwer Jean-François Pescheux adviseerde bij het uitzetten van de route, die gaat langs toeristische trekpleisters als het Plein van de Hemelse Vrede en de Chinese Muur. „Meer een wedstrijd voor sprinters dan voor mij”, concludeerde de Spanjaard Samuel Sanchez, in 2008 olympisch kampioen in Peking.

De meeste renners zien het belang van de nieuwe wedstrijd, al ontbreken Tourtoppers als Cadel Evans, de broers Schleck en Alberto Contador. Lars Boom, onlangs winnaar van de Ronde van Groot-Brittannië wil graag zijn goede benen verzilveren voordat hij op vakantie gaat. Routinier Millar, die zijn jeugd deels doorbracht in Hongkong, kijkt niet op een werkdag meer of minder. „Dit is een nieuwe uitdaging voor onze sport en wij willen dat het een succes wordt”, zegt de renner van Garmin-Cervélo op cyclingnews.com.

Natuurlijk klagen renners net als drie jaar geleden bij de Olympische Spelen over de smog in Peking. „Als een met rook gevulde jazz club”, twitterde Millar. Intussen waarschuwt de UCI renners om geen Chinees vlees te eten, dat het verboden middel clenbuterol zou kunnen bevatten. Zo pioniert het profpeloton op nauwelijks ontgonnen gebied.

China kent sinds 2002 de Tour of Qinghai Lake, in 2006 gewonnen door Maarten Tjallingii. Vanaf 2006 is er een ronde op het eiland Hainan, vorig jaar won de Duitse amateur Dirk Müller de eerste Ronde van China, met twee Chinezen in de toptien. In Peking start een nationale ploeg met Chinese amateurs. De bekendste Chinese prof is Li Fiyu, die vijf jaar uitkwam voor de ploeg van Lance Armstrong, tot hij in 2010 voor twee jaar werd geschorst wegens gebruik van… clenbuterol.