Nog even een rondje Peking

Trots presenteerde de UCI in juli de profronde in China.

Na een kleine strubbeling zag de hele wielerwereld in dat de wielerunie gelijk had: in Azië zit het grote geld.

Cyclists take part in the Tour of Qinghai Lake Cycle Race western China's Qinghai province on Saturday July 15, 2006. The annual race, which was introduced last year, will be divided into eight stages, covering a total distance of 1,138.1 kilometers. Some 20 teams from home and abroad are expected to participate in the event, organizers said. The Qinghai Lake, at an elevation of 3,195 meters above the sealevel, is the largest saltwater lake in China. EyePress News

Grijnzend stapte Lars Boom vorige week na de WK wielrennen op de weg in Kopenhagen in het vliegtuig. Nee, dit was niet zijn laatste wedstrijddag geweest van een lang seizoen. „Straks gaan we nog een stukje vliegen. Ronde van Peking. Ik heb er best zin in, het lijkt me een goed georganiseerde koers en een aparte ervaring.”

De allereerste Tour of Beijing, een vijfdaagse etappewedstrijd rond de Chinese hoofdstad, begint vandaag met een proloog over 11,3 kilometer van het olympisch stadion (Vogelnest) naar het zwemstadion (Waterkubus). Mondialisering is een van de belangrijkste doelen van de internationale wielerunie UCI, stelde voorzitter Pat McQuaid onlangs bij de WK nog eens. China is ook voor de wielersport een belangrijke groeimarkt. En dus vliegen de toppers van het grotendeels Europees georiënteerde profpeloton na de Tour Down Under, Ronden van Qatar en Oman, van Californië en Colorado, wereldbekerwedstrijden in Quebec en Montréal tegen het einde van het wielerseizoen nog eens naar Peking.

„Het opnemen van de Tour of Beijing in de UCI World Tour is een overwinning voor de stad Peking, voor het gehele Aziatische continent en voor de verder gaande globalisering van de wielersport”, sprak McQuaid triomfantelijk bij de aankondiging van de eerste wielerkoers op het hoogste profniveau in Azië. De Ierse oud-renner belooft dat de nieuwe wedstrijd in elk geval tot en met 2014 op de kalender staat. „Sinds de Olympische Spelen van 2008 heeft Azië zich snel een plaats verworven in de wielerwereld. De Ronde van Peking bevestigt die positie.”

Bijna had McQuaid een streep kunnen halen door zijn uitbreidingsplannen in China. Bij het begin van het seizoen escaleerde een ruzie tussen UCI en ploegleiders over het gebruik van communicatiemiddelen in de wedstrijden, de oortjes. De ploegen dreigden met een boycot van het Chinese prestigeproject van de UCI als de oortjes werden verboden. „Dat getuigt van weinig visie”, reageerde de UCI-voorzitter in een interview met deze krant. „Ik twijfel niet over het doorgaan van de Ronde van Peking. De ploegen zullen niet wegblijven, want hun sponsors willen dat ze rijden.”

Uiteindelijk zag de wielerwereld met ongebruikelijke eensgezindheid in dat McQuaid in dit geval gelijk had. „Het grote geld zit niet meer in België of Nederland”, zegt Quickstep-manager Patrick Lefevere, een van de felste criticasters van de UCI. „Dus moeten wij het geld gaan zoeken. Het grote geld zit in Amerika, Rusland, Arabië en Azië. Dus moet je daar wedstrijden gaan organiseren.”

Trots presenteerde de UCI in juli een akkoord met Tourorganisatie ASO, de voormalige aartsvijand, over hulp bij de organisatie van de Chinese ronde. Tour-parcoursbouwer Jean-François Pescheux adviseerde bij het uitzetten van de route, die gaat langs toeristische trekpleisters als het Plein van de Hemelse Vrede en de Chinese Muur. Met de ploegleiders sprak de UCI onlangs af dat een onafhankelijke commissie het verbod van de oortjes gaat onderzoeken. Tot de uitkomst van het onderzoek, eind 2012, volgt geen beslissing.

Ook de renners zien het belang van de nieuwe wedstrijd. Lars Boom, eerder dit jaar winnaar van prologen in Qatar en Dauphiné, wil zijn goede benen uit de Ronde van Groot-Brittannië verzilveren. Hij treft in de proloog specialisten als de nieuwe wereldkampioen tijdrijden Tony Martin en David Millar. „Dit is een nieuwe uitdaging voor onze sport en wij willen dat het een succes wordt”, stelt de Britse routinier op de website cyclingnews.com.

Intussen waarschuwt de UCI de renners om geen Chinees vlees te eten, dat het verboden middel clenbuterol zou kunnen bevatten. Zo pioniert het profpeloton op nauwelijks ontgonnen gebied. China kent sinds 2002 de Tour of Qinghai Lake, in 2006 gewonnen door Maarten Tjallingii. Vanaf 2006 is er een ronde op het eiland Hainan, vorig jaar won de Duitse amateur Dirk Müller de eerste Ronde van China, met twee Chinezen in de toptien. De bekendste Chinese prof is Li Fiyu, die vijf jaar uitkwam voor de ploeg van Lance Armstrong, tot hij in 2010 voor twee jaar werd geschorst wegens gebruik van… clenbuterol.