Nobelprijswinnaar Steinman overleed nog voor hij de prijs kreeg

Dr. Ralph Steinman van de Rockefeller University tijdens een conferentie in Albany, New York, in april 2009. Hij kreeg vanmorgen samen met twee anderen de Nobelprijs voor de Geneeskunde toegewezen, maar blijkt afgelopen vrijdag al te zijn overleden. Foto AP / Mike Groll

Ralph Steinman, een van de mannen die eerder vandaag de Nobelprijs voor de Geneeskunde kreeg, is afgelopen vrijdag overleden. Dat meldt de Rockefeller University, waar hij bij aangesloten was.

Goran Hansson van het Nobelcomité zei vandaag in een reactie dat hij niet wist dat Steinman dood was toen ze besloten hem de prijs toe te kennen. De Nobelprijs wordt in principe niet postuum uitgereikt. Het comité slaat nu het reglement er op na om te bepalen wat het te doen staat.

Vanaf 1974 wordt de Nobelprijs volgens de eigen statuten niet meer postuum uitgereikt. De enige uitzondering is als de winnaar overlijdt tussen de bekendmaking (zoals vandaag) en de daadwerkelijke uitreiking (altijd begin december). Eenmaal was dat aan de orde: toen William Vickrey in 1996 enkele dagen na het winnen van de Nobelprijs voor de Economie stierf.

Voor 1974 werd de Nobelprijs twee keer postuum uitgereikt: aan Dag Hammerskjöld (de vredesprijs in 1961) en aan Erik Axel Karlfeldt (de literatuurprijs in 1931).

Steinman, een Canadese immunoloog, kreeg de helft van de Nobelprijs (1,1 miljoen euro) vanmorgen toegewezen door het Nobelcomité. Hij ontdekte in 1973 de dendritische cellen en hun rol in het afweersysteem. De Amerikaan Bruce Beutler en de Fransman Jules Hoffmann ontvangen de andere helft van de prestigieuze prijs.

Steinman overleed vrijdag op 68-jarige leeftijd aan alvleesklierkanker, een ziekte die hij inmiddels vier jaar onder de leden had. Zijn levensduur werd nota bene nog verlengd dankzij zijn eigen geneeskundige ontdekkingen. Hij was sinds 1970 verbonden aan de Rockefeller Universiteit in New York. Hij was daar het hoofd van het Centrum voor Immunologie en Immuunziektes.