Lendl-Edberg, voor veel fans toch jeugdsentiment

Paul Haarhuis organiseert samen met Jacco Eltingh de AFAS Tennis Classic, een vierdaags tennistoernooi waar zes oud-topspelers aan meedoen: Stefan Edberg, Ivan Lendl, Henri Leconte, Richard Krajicek, Andrei Medvedev en Haarhuis zelf.

1Hoe is het om als toernooidirecteur een beroemde oud-collega als Ivan Lendl te contracteren?

Paul Haarhuis: „Negen maanden geleden gaf zijn management aan dat hij weer wilde spelen. Dan zijn er in de wereld wel zevenhonderd steden die hem willen. En ons lukt het om hem naar Nederland te halen. Dat is best gaaf. Al geloof ik het pas echt als ik van de week met onze chauffeurs bel en hoor dat hij in de auto zit van Schiphol naar Apeldoorn.”

2Lendl heeft zich na zijn afscheid in 1995 nauwelijks op de tennisbaan laten zien. Waarom gaat hij op zijn 51ste weer toernooien spelen met oud-toppers en hoe goed is hij nog?

„Laatst heeft hij in Zürich op een snelle baan gewonnen van Henri Leconte, die ook in ons toernooi speelt en nog vrij goed is. Dat zegt mij genoeg. Lendl heeft na zijn tennisloopbaan geprobeerd als golfer op de prof-Tour te komen, dat is hem ondanks een handicap van nul of lager niet gelukt. Toen is hij als golfer Masters gaan spelen en nu ook weer af en toe als tennisser. Ik ben zeer benieuwd en ik denk het publiek ook.”

3Waarom wordt de tiende editie van dit toernooi in Apeldoorn gehouden en niet meer in Eindhoven?

„Bij het Sportcentrum Eindhoven zijn bouwwerkzaamheden. Daardoor konden we het publiek niet genoeg service bieden. Bovendien is daar geen ruimte om extra tenten neer te zetten buiten de hal. Wij [Haarhuis en zijn voormalige dubbelspelpartner Jacco Eltingh] willen doorgroeien met ons evenement. We moeten het vooral hebben van business-to-business, we krijgen van donderdag tot en met zondag elke dag 1.800 zakelijke relaties over de vloer. Hopelijk valt de keuze voor Apeldoorn goed uit en keren we niet terug in Eindhoven.”

4Hoe verklaar je het succes van een toernooi met oud-topspelers?

„Wij gaan uit van een concept met echt bekende tennissers. In challengers zie je spelers die misschien over drie jaar de top bereiken. Wij bieden spelers die Grand Slams hebben gewonnen. Ons publiek is gemiddeld ouder dan 35 jaar, iedereen kent Lendl of Edberg. Dan vragen veel mensen zich af hoe goed hij nog is en of hij nog met dat Adidas-racketje speelt. Elke tennisfan van die generatie wil nog eens Lendl tegen Edberg zien. Het is een beetje jeugdsentiment.”

5Hoe serieus nemen de voormalige toppers dit soort wedstrijden?

„Ze willen een goed niveau laten zien en winnen. Met die instelling zijn ze groot geworden. Maar er staat geen druk meer op van het verdedigen van een ranking of een sponsorcontract. Er is ook ruimte voor grappen, voor entertainment op de baan.”

6Behalve Lendl-Edberg staat er zaterdagmiddag nog een aardig potje op het programma

„Ja, dan speel ik zelf tegen Richard Krajicek, hopelijk om een plek in de finale. Het zal lastig worden. Richard serveert nog goed en ik heb al lang geen single meer gespeeld.”

RTL4 zendt de AFC zaterdag en zondag uit, volg het toernooi op afastennisclassics.nl.