'Lendl-Edberg bekijken is jeugdsentiment'

Dutch tennis legend Paul Haarhuis returns the ball during 'The Legends "Rock" Dubai' tennis championship final against US legend Jim Courier in the Gulf emirate of Dubai, 24 November 2007. Haarhuis won the match. Now in its third year, 'The Legends "Rock" Dubai' brings together some of the world's most famous and successful tennis players ever to grace the courts for three days of intense action at the Dubai Tennis Stadium. AFP PHOTO/KARIM SAHIB AFP

Naam: Paul Haarhuis

Leeftijd: 45

Sport: Tennis, organisator AFAS Tennis Classic

Prestaties: ATP-toernooi Jakarta (1995) in enkel; in dubbel (met Jacco Eltingh) 54 toernooizeges waaronder Wimbledon, US Open, Australian Open (2x) en Roland Garros (3x)

Hoe is het om als toernooidirecteur een beroemde oud-collega als Ivan Lendl te contracteren?

„Negen maanden geleden gaf zijn management aan dat hij weer wilde spelen. Dan zijn er in de wereld wel zevenhonderd steden die hem willen. En ons lukt het om hem naar Nederland te halen. Dat is best gaaf. Al geloof ik het pas echt als ik van de week met onze chauffeurs bel en hoor dat hij in de auto zit van Schiphol naar Apeldoorn.”

Lendl heeft zich na zijn afscheid in 1995 nauwelijks op de tennisbaan laten zien. Waarom gaat hij op zijn 51ste weer toernooien spelen met oud-toppers en hoe goed is hij nog?

„Laatst heeft hij in Zürich op een snelle baan gewonnen van Henri Leconte, die ook in ons toernooi speelt en nog vrij goed is. Dat zegt mij genoeg. Lendl heeft na zijn tennisloopbaan geprobeerd als golfer op de prof-Tour te komen, dat is hem ondanks een handicap van nul of lager niet gelukt. Toen is hij als golfer Masters gaan spelen en nu ook weer af en toe als tennisser. Ik ben zeer benieuwd en ik denk het publiek ook.”

Waarom wordt de tiende editie van dit toernooi met voormalige topspelers in Apeldoorn gehouden en niet langer in Eindhoven?

„Bij het Sportcentrum Eindhoven zijn bouwwerkzaamheden. Daardoor konden we het publiek niet genoeg service bieden. Bovendien is er daar geen ruimte om extra tenten neer te zetten buiten de hal. Wij [Haarhuis en zijn voormalige dubbelspelpartner Jacco Eltingh] willen doorgroeien met ons evenement. We moeten het vooral hebben van business-to-business, krijgen van donderdag tot en met zondag elke dag 1.800 zakelijke relaties over de vloer. Hopelijk valt de keuze voor Apeldoorn goed uit en keren we niet terug in Eindhoven.”

Hoe valt het succes van een toernooi met oud-topspelers te verklaren?

„Wij gaan uit van een concept met echt bekende tennissers. In Challengers zie je spelers die misschien over drie jaar de top halen. Wij bieden spelers die Grand Slams hebben gewonnen. Ons publiek is gemiddeld ouder dan 35 jaar, iedereen kent Lendl of Edberg. Dan vragen veel mensen zich af hoe goed hij nog is en of hij nog met dat Adidasracketje speelt. Elke tennisfan van die generatie wil nog eens Lendl tegen Edberg zien. Het is een beetje jeugdsentiment.”

Hoe serieus nemen de voormalige toppers dit soort wedstrijden?

„Ze willen een goed niveau laten zien op de baan en winnen. Met die instelling zijn ze groot geworden. Maar er staat geen druk meer op van het verdedigen van een ranking of een sponsorcontract. Er is ook ruimte voor grappen, voor entertainment op de baan.”

Naast Lendl-Edberg staat er zaterdagmiddag nog een aardig potje op het programma...

„Ja, dan speel ik zelf tegen Richard Krajicek, hopelijk om een plek in de finale. Het zal lastig worden. Richard serveert nog goed en ik heb al lang geen single meer gespeeld.”