Deze nederlaag doet meer pijn

De eerste seizoensnederlaag kwam hard aan bij Ajax, dat in de Euroborg apathisch oogde.

Trainer Frank de Boer was boos op zijn spelers.

Frank de Boer was de trainer die een ploeterend Ajax vorig seizoen weer een gezicht gaf. Aan het voetballen kreeg. En een broodnodige landstitel bezorgde. Een droomhuwelijk beloofde het te worden, tussen de oud-international en zijn jeugdliefde, Ajax.

Gistermiddag, in de Groningse Euroborg, bleek De Boer ook maar een mens, een trainer van vlees en bloed. Uiterlijk onbewogen, maar van binnen kokend zag hij toe hoe de apathisch spelende landskampioen er tegen FC Groningen niets van bakte en terecht aanliep tegen de eerste nederlaag (1-0) van het seizoen. Alsof niemand zin had om te voetballen, zo kort na de midweekse oorwassing tegen Real Madrid (3-0).

Met drie eerdere gelijkspellen in het nog prille seizoen en een vermoedelijke bijrol in de Champions League betekent dat een eerste ‘dipje’ in de trainerscarrière van De Boer. Van de laatste zes duels won Ajax alleen van Noordwijk, in het bekertoernooi. De komende weken zal blijken hoe De Boer met zijn eerste serieuze tegenslag omgaat. En of hij de kunst verstaat zijn ploeg aan de praat te krijgen voordat de achterstand op koploper AZ, over twee weken de tegenstander, in de dubbele cijfers loopt.

„Een nederlaag komt altijd hard aan”, sprak de ambitieuze trainer in de catacomben. Maar hij twijfelde geen moment bij de vraag wat erger was: Real Madrid in de Champions League, of FC Groningen voor de competitie. „Dit komt veel harder aan”, erkende De Boer na zijn eerste competitienederlaag in ruim een half jaar: de laatste dateerde van 20 maart, bij ADO Den Haag (3-2).

Na alle euforie rond de landstitel en de clubrevolutie van Johan Cruijff leek Ajax het lek aardig boven te hebben. De zomertransfers van Theo Janssen, Derk Boerrigter en Kolbeinn Sigthórsson zouden een goed collectief alleen maar sterker maken. Maar wie de recordkampioen gisteren inspiratieloos zag zwoegen in de Groningse zon moest constateren dat De Boer nog een hoop werk te doen heeft wil hij opnieuw een rol spelen in de strijd om de landstitel.

Sigthórsson viel al na achttien minuten uit met een enkelblessure. Boerrigter was net zo onzichtbaar als zijn medespelers. Het wekelijks terugkerende verhaal over de positie van topaankoop Janssen is bijna uitgegroeid tot een nationaal debat. De speler die vorig jaar uitblonk in het shirt van FC Twente liep er gisteren als Ajacied opnieuw eenzaam en verloren bij. En dat nog wel in zijn driehonderdste eredivisiewedstrijd. „Ik heb niks meer te zeggen over mijn positie’’, zei Janssen naderhand kribbig. De Boer heeft de oplossing in elk geval nog niet gevonden en volhardt in zijn keuze Janssen een verdedigende rol op het middenveld te geven.

Wat de Ajaxtrainer meer zorgen baart is de laconieke instelling van zijn spelers. De overgang van het Santiago Bernabéu in Madrid naar de Euroborg is groot, maar nationaal heeft Ajax meer te winnen dan in de Champions League. Toch kon vrijwel niemand zich gisteren motiveren voor het niveau van de eredivisie. „Mentaal is het best zwaar als je heel veel topwedstrijden speelt”, zei De Boer. „Maar je speelt bij Ajax. Dus daar moet je mee om leren gaan.”

Dat lukte in Groningen niet. Pas toen Ajax na een uur spelen plotseling met tien man verder moest, ontbrandde er een vlammetje. Verdediger Gregory van der Wiel werd met zijn tweede gele kaart wel erg zwaar gestraft voor een ongelukkige handsbal in het strafschopgebied, maar Ajax, op achterstand gekomen door een strafschop van Leandro Bacuna, kwam daardoor in elk geval tot leven.

Juist daar wond De Boer zich over op. Voor het eerst dit seizoen maakte hij zich echt boos op zijn spelers. „Ik kan er niet bij dat je het op dat moment wel kunt opbrengen. Met tien tegen elf waren we beter en gevaarlijker dan met elf tegen elf. Met elf man speelden wij zeer matig. Blijkbaar moet er eerst iets gebeuren voordat wij reageren. Dat zou niet nodig moeten zijn. Dat vind ik slecht. Dat moet uit jezelf komen.”

Zijn aanvoerder Jan Vertonghen kon niet goed uitleggen wat er mis ging. „Van binnen kook ik zelf ook wel”, zei hij over het falende collectief. „Groningen was feller dan wij. Als je kampioen wilt worden moet je hier gewoon winnen. We hebben nu vier of vijf keer op rij niet gewonnen, dan kun je niet van een geweldige periode spreken.”

De Boer beseft dat zijn ploeg nu al voor een cruciale fase staat, zeker nu AZ en ook PSV hun draai hebben gevonden. „We hoeven niet in paniek te raken. Maar we zullen tegen AZ het gat kleiner moeten maken. Er is nog geen man overboord, maar het wordt tijd dat de tegenstander achter ons aan gaat rennen.”