Waarom de pers Panama mijdt

De Nederlandse honkbalploeg begint morgen aan het WK in Panama. De formatie van bondscoach Brian Farley moet het doen zonder volgers van de pers. „Als de aandacht uitblijft, moet je als bond in de spiegel kijken.”

Zes sterren in de Amerikaanse Major League. Grootmacht in Europa en vaste deelnemer aan het wereldkampioenschap. Sporten als basketbal, volleybal en rugby kunnen in Nederland alleen maar dromen van een dergelijke status. Toch krijgt het Nederlandse honkbal vrijwel geen aandacht van de media. „De sport lijkt helemaal uit de gratie”, stelt Theo Reitsma, oud-voorzitter van de honkbalbond en voormalig commentator van de NOS. „Ze spelen nu op het WK stilletjes hun wedstrijden ver weg. Dat is natuurlijk niet goed.”

Het nationale team doet de komende twee weken in volstrekte anonimiteit tijd mee aan het 39ste wereldkampioenschap honkbal in Panama. Als de ploeg van bondscoach Brian Farley morgen in het Estadio Remón Cantera in Aguadulce aantreedt voor het eerste groepsduel met Taiwan zal er geen enkele Nederlandse journalist aanwezig zijn. Sterker nog, perschef Loet van Schellebeek is ook thuis achter gebleven.

Oud-sportjournalist Van Schellebeek was de afgelopen jaren bij internationale toernooien steevast aanwezig om contacten met media te onderhouden. Maar de bond besloot hem uit financiële overwegingen niet mee te nemen. „Dat is een keuze die bond heeft gemaakt”, legt Van Schellebeek uit. „Ik probeer nu zo goed en zo kwaad als het kan informatie te verzamelen. Ik sta in contact met hittingcoach Tjerk Smeets, die als teammanager fungeert. Daarnaast ben ik afhankelijk van internet. Ik probeer zo mijn stukjes voor de site van de honkbalbond te maken in de hoop dat de media er wat mee doen.”

Het Nederlands team speelde de afgelopen week in aanloop naar het WK een viertal oefenwedstrijden die allemaal werden gewonnen. Behalve op de uitslagenpagina op teletekst en artikelen op gespecialiseerde honkbalsites, haalden klinkende zeges op Venezuela, Panama en Taiwan het nieuws niet. Van Schellebeek: „Zelfs een sportkrant als het Algemeen Dagblad heeft er niets mee gedaan. Die kiezen toch ook hoofdzakelijk voor het voetbal.”

Robert Eenhoorn, technisch directeur van de honkbalbond en oud-international, ergert zich al jaren aan het gebrek aan media-aandacht voor het Nederlandse honkbal. „De pers focust zich enorm op een aantal sporten. Als er ergens een rondje om de kerk wordt gefietst dan is dat direct op de televisie. Maar wij moeten op het WK eerst de halve finales halen willen we in beeld komen”, zegt de oud-international, die vandaag naar Panama is vertrokken. „Het maakt het voor ons wel makkelijker bepaalde prioriteiten te stellen. Zo hebben wij ervoor gekozen twee extra spelers mee te nemen in plaats van een perschef. De sportieve prestaties vinden wij het belangrijkste.”

Een inschattingsfout, zo oordeelt Frank van den Wall Bake. Volgens de sportmarketeer is het gebrek aan exposure op zijn zachtst gezegd „merkwaardig” te noemen. „De Nederlandse honkballers presteren in tegenstelling tot sommige andere teamsporten goed en draaien mee met de wereldtop. Daarnaast beschikken we over een aantal smaakmakers”, zegt Van den Wall Bake. „Als de aandacht uitblijft, moet je als bond in de spiegel kijken. Communiceer je wel voldoende met je achterland? Je moet juist wél investeren in contacten met de pers. Het getuigt van domheid om dat niet te doen. Goede sportieve prestaties moeten ervoor zorgen dat de sport populairder wordt. Je moet daarvoor iemand aanstellen die een helder communicatiebeleid voert. Diegene betaalt zichzelf zo terug.”

Volgens Reitsma heeft de sport er in Nederland ook onder te lijden dat het zijn olympische status verloren heeft. „De media richten zich in een jaar voor de Olympische Spelen toch vooral op sporters die in Londen in actie gaan komen. Dat betekent dat je als honkbalbond juist extra je best moet doen om in de picture te komen bij de media. Je moet je vol overtuiging laten zien aan het grote publiek. Maar het lijkt erop alsof ze in zichzelf zijn gekeerd en denken dat alles wel prima gaat zo.”

Van den Wall Bake vindt dat de media zelf ook hun verantwoordelijkheid moeten nemen. „Het heeft met een bepaalde achteloosheid te maken dat aan honkbal weinig aandacht wordt gegeven. Maar als Nederland straks de halve finales haalt, zal je zien dat de NOS toch beelden wil laten zien. En die zullen ze wel ergens vandaan halen.”

    • Koen Greven