Verspreidster van hiphop voor de massa

Sylvia Robinson was eind jaren 70 de eerste die de live-beleving van hiphop op een plaat wist te vangen.

Sylvia Robinson, die gisteren op 75-jarige leeftijd overleed aan hartfalen, wordt in media-reacties ‘moeder’ en ‘oprichter’ van de hiphop genoemd. Dat is te veel eer en romantiek voor een vrouw die eind jaren zeventig, in de herfst van haar carrière als artiest en platenbaas, slim inspeelde op het succes van de opkomende hiphopcultuur in New York. Robinson produceerde op haar 43ste Rapper’s Delight, het nummer dat hiphop in 1979 wereldwijd populariseerde.

Voordat ze betrokken raakte bij hiphop, was Sylvia Robinson zelf succesvol artieste. Ze scoorde met het duo Mickey & Sylvia in de jaren vijftig een Amerikaanse nummer-éénhit met Love is Strange. Ze schreef mee aan hits voor anderen en richtte in de jaren zestig met haar man Joe Robinson All Platinum Records op, waar ze als soloartiest slaapkamer-r&b uitbracht, waaronder de hit Pillow Talk. In 1979 was ze ervaren genoeg in de pieken en dalen van de muziekindustrie om slagvaardig te reageren nadat ze een hiphopavond had bezocht.

Hiphop was eind jaren zeventig al een bloeiende cultuur, met name in bakermat de Bronx. Maar de lokaal beroemde dj’s overwogen nauwelijks een carrière als artiest. Hiphop was een live-beleving; het eindeloos herhalen van een stukje ritme – de breakbeat – met opzwepende raps, om een hypnotiserend funky effect te creëren. De opportunistische Robinson wist dat ze het op plaat moest proberen te vangen. Met haar zoon Joey Robinson smeedde ze de groep The Sugarhill Gang, bestaande uit rapamateurs zoals pizzabakker en uitsmijter Henry ‘Big Bank Hank’ Jackson. Ze liet in haar studio muzikanten vijftien minuten lang de instrumentatie van Chic’s Good Times spelen en een hit was geboren.

Rapper’s Delight markeerde het begin van hiphop als miljoenenindustrie; het was de eerste rapsingle waar miljoenen stuks van werden verkocht en stond op nummer 1 in de Nederlandse Top 40.

Begin jaren tachtig bleef Sugar Hill het dominante raplabel, totdat het ten onder ging aan financieel wanbeleid, interne strijd en externe concurrentie. Robinson produceerde met haar studiomuzikanten in 1982 ook de tweede klassieker die het label uitbracht: The Message van Grandmaster Flash & The Furious Five. Het was een van de eerste grote maatschappijkritische hits in hiphop en de vijfde rapsingle ooit die een gouden status behaalde.