Wat begon in een disco

Het Nederlandse Skil-Shimano heeft een nieuwe sponsor die de wielerploeg naar de top moet brengen.

De ploeg is aardig op weg, maar vanzelf ging het niet.

De Duitser Marcel Kittel, toprenner van de Skil-Shimano-ploeg, na zijn winnende rit tijdens de Ronde van Spanje 26 augustus dit jaar. Foto AP Germany's Marcel Kittel from the Skil-Shimano team celebrates on the podium after winning the 7th stage of the Spanish Vuelta cycling race over 182,9 kilometers (113,6 miles) with start in Almaden and finish in Talavera de la Reina, Spain, Friday, Aug. 26, 2011. (AP Photo/Arturo Rodriguez)
De Duitser Marcel Kittel, toprenner van de Skil-Shimano-ploeg, na zijn winnende rit tijdens de Ronde van Spanje 26 augustus dit jaar. Foto AP Germany's Marcel Kittel from the Skil-Shimano team celebrates on the podium after winning the 7th stage of the Spanish Vuelta cycling race over 182,9 kilometers (113,6 miles) with start in Almaden and finish in Talavera de la Reina, Spain, Friday, Aug. 26, 2011. (AP Photo/Arturo Rodriguez) AP

Niets meer of minder dan „de geboorte van een nieuw topwielerteam” kondigde Iwan Spekenbrink gisteren aan. De manager van de Nederlandse ploeg Skil-Shimano wilde alleen de naam van de nieuwe sponsor – „een Europese multinational”– nog niet noemen. De Duitse topsprinters Marcel Kittel en John Degenkolb moeten volgend jaar in de Tour de France de boegbeelden worden, in een duel met wereldkampioen Marc Cavendish. Waar komt de nieuwe topploeg vandaan?

1Het zal ergens in november 1998 zijn geweest, dat Arend Scheppink in het glitterlicht van de Rijssense discotheek Lucky vol trots de profwielerploeg Bankgiroloterij-Batavus-Big Star presenteerde. Erg serieus werd de toenmalige eigenaar van de winkelketen Music Centre niet genomen. Rabobank en TVM-Farm Frites hadden het Nederlandse profpeloton in een ijzeren greep. Vandaar misschien dat Scheppink er maar een paar baanwielrenners bij nam. ‘De kabouter’, werd hij smalend genoemd in het conservatieve wielerwereldje. Maar zijn kleine profploegje scoorde af en toe best behoorlijk. In Olympia’s Tour volgde de eerste zendtijd op televisie: etappezeges voor routinier John Talen, Rik Reinerink en liefst drie keer voor sprinter Rudi Kemna.

2Een profploegje beginnen is één, je tussen de gevestigde belangen door naar de top werken is nog iets anders. In 2001 doet Scheppink een toptransfer. Bart Voskamp is na successen bij TVM (onder meer een ritzege in de Tour de France en twee in de Ronde van Spanje) samen met sprinter Jeroen Blijlevens naar het Italiaanse Polti vertrokken maar wil terug naar Nederland. Hij past als kopman precies bij Bankgiroloterij. Hij is de natuurlijke leider van een jonge ploeg en wint zelf mooie wedstrijden: NK tijdrijden, Ster Elektrotoer, Ronde van België. De kleine underdog groeit, met als stuwende kracht de Belgische ploegleider Johan Capiot. Voor het eerst mag de ploeg beginnen in een topwedstrijd als de Ronde van Vlaanderen.

3Renners en ploegleider Capiot willen voor 2004 de status van Trade Team 1, de huidige ProTour. Eigenaar Scheppink acht dit financieel niet verantwoord, met als gevolg dat Capiot, Voskamp en enkele andere toprenners vertrekken naar het Belgische Chocolade Jacques. Eind 2004 stopt Bankgiroloterij als sponsor. Maar het Belgische avontuur van de vertrokken renners wordt ook een mislukking. Einde verhaal? Voskamp vindt een bescheiden sponsor: Skil. Het gereedschappenbedrijf sponsorde ooit een topploeg met Gerrie Knetemann en wil terug in de wielersport. Het project spat door ruzie in no time uiteen. En Scheppink? Die versiert met de Japanse sponsor Shimano als opvolger van Bankgiroloterij op de valreep nog net genoeg geld om in 2005 weer een klein ploegje de weg op te sturen, met veel Japanse renners.

4Skil wil zich na het mislukte sponsorschap aanvankelijk direct weer terugtrekken uit de wielersport. Tot er eind 2005 de kans is om samen met Shimano de ploeg van Scheppink te sponsoren. Skil-Shimano krijgt Rudi Kemna en oudgediende Piet Hoekstra als ploegleiders. Opvallende namen in de eerste jaren: routiniers Aart Vierhouten en Maarten den Bakker, jong talent als Sebastian Langeveld en de Duitser Stefan Schumacher. Iwan Spekenbrink neemt in 2008 het management over van Scheppink en wordt ook vicevoorzitter van de ‘beweging voor een geloofwaardige wielersport’, waarin de ploegen met het strengste antidopingbeleid zich verenigen. In 2009 krijgt het bescheiden Skil-Shimano verrassend een uitnodiging voor de Tour, waarin de lijdensweg van sprinter Kenny van Hummel in de bergen tot veel media-aandacht leidt. Spekenbrink laat zich niet verleiden tot snelle groei en bouwt het succes bijna stiekem uit.

5Dit seizoen haalde Skil-Shimano een topper met de jonge Duitser Kittel, onlangs winnaar van vier ritten in de Ronde van Polen en een etappe in de Vuelta. In augustus werd diens talentvolle landgenoot Degenkolb voor de neus van vele andere gegadigden weggekaapt. „In de komende periode zal het team verder versterkt worden”, zegt Spekenbrink. En de ploeg die ooit zo klein begon in discotheek Lucky in Rijssen krijgt nu onder de naam Pro Cycling Experience een gloednieuw trainingscentrum in Zuid-Frankrijk.