'Ik wil in de aanval met literatuur'

Henk Pröpper geldt als diplomaat: hij regelde dat literaire tijdschriften alsnog subsidie kregen en hij maakte de omstreden schrijversreis naar China mogelijk.

Henk Pröpper wordt de nieuwe directeur van De Bezige Bij. Dat heeft de uitgeverij vanmiddag bekendgemaakt. Pröpper volgt Robbert Ammerlaan op, die verder gaat in een vrije rol als publisher at large en zich vooral zal bezighouden met de opbouw van de Vlaamse poot van ‘De Bij’. Pröpper (1958) is nu directeur van het Nederlands Letterenfonds. Hij begint op 1 december.

Pröpper is „blij en vereerd” met zijn aanstelling, zegt hij. „De Bezige Bij is het mooiste literaire huis van Nederland. Als twintigjarige stond ik hier al op de stoep naar het pand te kijken, het was een soort bedevaartsoord voor mij.” Hij zegt vooral te verlangen naar het directe contact met auteurs. „De afgelopen jaren bij het Letterenfonds was ik toch vooral bezig met cultuurpolitiek. Ik ben daar niet slecht in, maar ik wilde graag weer dichter bij de boeken zijn.” Hij hoopt ook weer meer te kunnen gaan schrijven.

Hij ziet het als zijn belangrijkste taak om De Bezige Bij aan te laten sluiten bij de nieuwe ontwikkelingen in het boekenvak, waarin digialisering en internationalisering een grote rol spelen. „Zeker op de internationale markt valt nog veel te bereiken, dat heb ik in de afgelopen jaren bij het Letterenfonds wel gemerkt. We zullen een deel van onze omzet van elders moeten zien te halen.”

De opvolging van de succesvolle Ammerlaan is al jaren een kwestie bij De Bezige Bij. Verschillende directeuren en adjunct-directeuren, onder wie Onno Blom, Hans Nijenhuis en Pieter Swinkels, kwamen niet verder dan de status van kroonprins en vertrokken.

Pröpper bouwde de afgelopen jaren als directeur van het Letterenfonds (en van de voorganger, het Nederlands Literair Productie- en vertalingenfonds) een kolossaal netwerk op onder schrijvers en buitenlandse uitgevers. Dat laatste is voor De Bezige Bij van groot belang; de uitgeverij leunt de laatste jaren steeds meer op vertaalde auteurs, zoals Elizabeth Gilbert, Karin Slaughter en Paolo Giordano.

Als directeur van het Letterenfonds viel Pröpper op door zijn diplomatieke optreden. Zo kreeg hij dit jaar bij het ministerie gedaan dat hij toch literaire tijdschriften mocht blijven subsidiëren en slaagde hij erin de omstreden Chinareis van twintig Nederlandse schrijvers doorgang te laten vinden, ondanks verzet van onder meer Amnesty international.

Pröpper werkte nooit bij een uitgeverij, maar schreef zelf wel enkele boeken, waaronder de essaybundel Een intiem slagveld. Hij was journalist en is een kenner van de Franse literatuur. Van 1998 tot 2003 bestierde hij het Institut Néerlandais in Parijs, daarna werd hij directeur van het Literair Productiefonds. „Ik ben echt ‘van de literatuur’ en dat weten de auteurs van De Bezige Bij ook. Literatuur moet meer zijn dan iets dat en passant bestaat. Boeken staan onder druk, maar we moeten de literatuur niet alleen verdedigen, maar er ook mee de aanval in gaan.”