Burgemeester Gouda: ik heb niks fout gedaan

De Goudse burgemeester Cornelis wil na zijn pensioen in Ghana gaan wonen. Ophef over zijn huis daar brengt dat pensioen mogelijk dichterbij.

Nee, hij zou het niet weer zo doen. De Goudse burgemeester Wim Cornelis zou met de bouw van een woning in Ghana wachten tot na zijn pensionering. Cornelis (62), die landelijke bekendheid kreeg door de problemen met Marokkaanse jongeren in de Goudse wijk Oosterwei, moet zich vanavond in de gemeenteraad verantwoorden voor zijn huis in Afrika.

In verband met dat huis heeft de Goudse gemeenteraad al een jaar veel vragen over mogelijke belangenverstrengeling. De Zuid-Hollandse stad heeft sinds 2003 namelijk een speciale band met de Ghanese kustplaats Elmina. Zo rijden in Ghana afgedankte Goudse brandweerwagens en ambulances rond.

Cornelis wil na zijn pensioen in 2012 het grootste deel van het jaar in Elmina gaan wonen. De burgemeester besloot vier jaar geleden daar een huis te laten bouwen. Dat was nog voordat het Bulgaarse huis van de toenmalige Maastrichtse burgemeester Leers en de Mozambikaanse villa van Willem-Alexander en Máxima tot publieke ophef leidden. In augustus 2008 kocht Cornelis een stuk grond in Ghana.

Begin dit jaar vroeg de burgemeester de raad een onafhankelijk onderzoek in te stellen. Uit het vrijdag openbaar gemaakte rapport, opgesteld door KPMG, blijkt dat de bouw van de woning negen maanden eerder begon dan de bouwvergunning werd verleend. Cornelis, die kort voor het debat geen pers meer te woord wil staan, stelt in een schriftelijk verweer dat die volgorde gebruikelijk is in Ghana. „Conform de Ghanese wet- en regelgeving is de aannemer legaal en met toestemming begonnen met de bouw van de woning, in afwachting van de (formele) bouwvergunning.”

Ghanezen die betrokken waren bij projecten van de gemeente Gouda in Ghana hielpen volgens KPMG bij de bouw van de woning van Cornelis. De onderzoekers concluderen daaruit dat Cornelis de schijn van belangenverstrengeling „niet expliciet” heeft gemeden.

De burgemeester, die in 3,5 jaar zestien keer naar Ghana reisde, is het daar niet mee eens. In een persverklaring legt Cornelis uit hoe lastig die schijn is te vermijden: „Als ik eerst met een bakker praat over een klacht die hij heeft over gemeentelijk optreden en vervolgens koop ik een brood bij hem, is sprake van een schijn van verstrengeling. Het is onmogelijk om als burgemeester de schijn van mogelijke belangenverstrengeling te vermijden.”

Cornelis voelt zich gesterkt door het onderzoek. Zo blijkt dat hij geen financieel voordeel heeft genoten van zijn positie als burgemeester. Hij benadrukt dat de bouw van het huis volledig met eigen geld is betaald.

Toch zien oppositiepartijen in het rapport aanleiding Cornelis weg te sturen. Het standpunt van de coalitiepartijen (VVD, CDA, D66, GroenLinks en zijn ‘eigen’ PvdA) is nog onduidelijk. Zij willen voor de raadsvergadering niet op de uitkomsten van het onderzoek ingaan.

Afgelopen zomer maakte Cornelis bekend vervroegd met pensioen te gaan. In plaats van 2014 stopt hij medio 2012 als burgemeester van Gouda. De gemeenteraad beslist of Cornelis nog eerder met pensioen kan.

In een persverklaring heeft Cornelis al laten weten de gang van zaken te betreuren. „De pijn die alle wilde verhalen mij en de stad doen, zijn het niet waard.”