Struisvogelslaapjes

Heb je fijn gedroomd vannacht? Voor mensen is het heel normaal om ‘s nachts in hun slaap allerlei gekke avonturen te beleven. Dat je plotseling blijkt te kunnen vliegen bijvoorbeeld. Maar hoe het bij dieren zit, weten onderzoekers eigenlijk niet. Dieren kunnen niet praten.

Ze kunnen een droom dus niet navertellen.

Mensen dromen tijdens de REM-slaap. REM is een afkorting uit het Engels. Het staat voor Rapid Eye Movement. Dat betekent: ‘ snelle oogbewegingen’. Tijdens die droomslaap schieten je ogen namelijk heen en weer. Je hersenen zijn dan heel actief. Onderzoekers denken dat je dan misschien ervaringen verwerkt. Of dat je hersenen taken vastleggen die je de dag ervoor hebt geleerd: zoals tennisballen slaan.

Zulke onderzoekers willen graag weten hoe de droomslaap is ontstaan. Ze weten al dat honden, katten en alle andere zoogdieren ook een droomslaap hebben. Maar hadden bijvoorbeeld dinosauriërs al dromen? Die vraag is lastig te beantwoorden, want van dromen blijft geen fossiel bewaard.

Om er toch achter te komen of de droomslaap al heel vroeg in het dierenrijk is ontstaan, heeft een groep biologen nu de slaap van struisvogels onderzocht. Ze schrijven erover in het tijdschrift PLoS ONE. Ze kozen struisvogels omdat die het dichtst staan bij de oervogel, waaruit alle vogelsoorten zijn voortgekomen. En die oervogel kwam weer voort uit de dinosauriërs.

De biologen deden de struisvogels een kapje op. Daarmee konden ze de elektrische stroompjes in hun hersenen meten als de struisvogels sliepen. De vogels bleken soms met hun ogen open te slapen!

Maar het was ook duidelijk dat ze soms een tijdje sliepen met snelle oogbewegingen. Dan deden ze hun ogen dicht en gingen ze knikkebollen. Soms zakten ze zelfs zo diep in slaap dat hun kop voorover viel.

Maar of struisvogels ook echt dromen? Dat durven de biologen niet op te schrijven. Want wat de vogels tijdens hun slaap voor zich zien, dat vertellen die grafiekjes van de hersenactiviteit niet.

Sander Voormolen