Happy Feet mogelijk voor de Kerst thuis

'Uitstekend ambassadeur'. Foto AP In this Aug. 28, 2011 photo released by China's Xinhua News Agency, emperor penguin "Happy Feet" is seen in his room at Wellington Zoo's hospital, New Zealand. The emperor penguin has been booked onto a research vessel scheduled to leave the country Aug. 29. (AP Photo/Xinhua, Liu Jieqiu) NO SALES
'Uitstekend ambassadeur'. Foto AP In this Aug. 28, 2011 photo released by China's Xinhua News Agency, emperor penguin "Happy Feet" is seen in his room at Wellington Zoo's hospital, New Zealand. The emperor penguin has been booked onto a research vessel scheduled to leave the country Aug. 29. (AP Photo/Xinhua, Liu Jieqiu) NO SALES

Als hij in het huidige tempo door zwemt, is hij net voor de Kerstdagen weer thuis. Die conclusie valt te trekken na de eerste vijf dagen die keizerpinguïn Happy Feet doorbracht op zee. Zondagochtend werd hij uit onderzoeksschip Tangaroa overboord geduwd op 51.7 graden zuiderbreedte. De meest nabijgelegen kolonie op Antarctica ligt 2.625 kilometer zuidelijker.

Nadat hij in het water belandde, leek de pinguïn aanvankelijk terug te zwemmen naar Nieuw-Zeeland. Daar was de vogel op 20 juni geland op Peka Peka beach. Hij at er het strand leeg en werd met een maag vol prut opgenomen in het ziekenhuis in Wellington. De medische behandeling die via webcamera, Facebook en zijn twitteraccount te volgen was, maakte hem tot een van de beroemdste dieren op aarde.

De eerste dag op zee zwom Happy Feet 14 kilometer. Hij eindigde slechts 7 kilometer zuidelijker omdat hij nogal heen en weer zwalkt, blijkt uit de informatie van zijn satellietzendertje. Daarna kreeg hij de slag te pakken en zwom een dag zelfs 31 kilometer. Maar donderdag waren het er maar 8 en ging hij in oostelijke richting. „Misschien zit hij achter de meisjes aan”, staat er op de website ourfarsouth.org waar de gegevens worden bijgehouden.

Het selecte gezelschap wetenschappers dat zich buigt over de keizerpinguïn is heel tevreden met alle aandacht voor het beest. „Hij is een uitstekende ambassadeur”, zegt bioloog Gerald Kooyman uit San Diego. De Amerikaan die al vijftig jaar op Antarctica keizerpinguïns bestudeert noemt de beroemde pinguïn liever ‘ES’. Naar Ernest Shackleton, de poolreiziger die ook vaak verdwaalde. „Het volgen van deze pinguïn is een fantastisch experiment. Ik ben ook niet bang dat hij onderweg met zender en al wordt opgepeuzeld door een orka. De kans daarop acht ik net zo groot als zijn terugkeer naar Nieuw-Zeeland.”

Volgens biologe Barbara Wienecke, verbonden aan de Australian Antarctic Division, is het nog maar de vraag of Happy Feet werkelijk verdwaald was. „Deze vogel is net twee jaar oud. Dan zwemmen ze vooral rond. Pas op hun vijfde jaar zijn ze volwassen en sluiten ze zich weer aan bij hun oude kolonie.” Ook Wienecke is blij met de wijze waarop Happy Feet is vertroeteld. „Onze soort veroorzaakt zoveel leed en vernietiging op deze planeet dat we elke kans moeten benutten eens een keer iets goeds terug te doen.”

Dwaalgasten:Opinie, pagina 7