's Nachts blijft Federer de beste tennisser

Roger Federer verloor nog nooit een avondpartij in New York. Vannacht liet hij Tsonga kansloos. Morgen speelt hij bij daglicht tegen Djokovic. De Zwitser mag nog niet worden afgeschreven.

Nog nooit verloor tennisser Roger Federer een partij tijdens een night session op de US Open. Vannacht veegde de Zwitser in de schijnwerpers van het Arthur Ashe Stadium de Fransman Jo-Wilfried Tsonga in drie sets van de baan: 6-4, 6-3 en 6-3. Federer treft morgen – bij daglicht – in de halve finales nummer één van de wereld Novak Djokovic. De mannenfinale van het grandslamtoernooi is wegens de regenval van de afgelopen dagen verschoven naar maandag.

„Het is een ongelooflijk gevoel om hier in New York de steun van het publiek te voelen”, zei Federer na afloop. „Ik ben hier nu zoveel jaren achtereen geweest en ik heb het gevoel dat ik loon naar werken krijg.” Tsonga kon weinig anders doen dan zijn tegenstander complimenteren. „Steeds als Federer verliest wordt hij afgeschreven. Voor mij blijft hij een fantastische speler”, aldus Tsonga.

Nergens is de invloed van het publiek op een tennispartij zo groot als tijdens het avondprogramma van de US Open in New York. De luidruchtige Amerikaanse fans kunnen als geen ander tennispubliek spelers maken of breken. Björn Borg liet zich er zo door van de wijs brengen dat hij de US Open nooit wist te winnen. Jimmy Connors liet zich op zijn 39ste ooit nog naar de halve finale van de US Open schreeuwen, Pete Sampras werd in 2002 door de steun van de toeschouwers naar zijn laatste titel gedragen en Federer is in de New Yorkse nacht onverslaanbaar.

„Welkom op de US Open”, klinkt het uit de luidsprekers die over het hele park te horen zijn als de schemering over Flushing Meadows valt. De lichtmasten van het grootste tennisstadion ter wereld zijn van veraf te zien. Op het plein eten de tennisfans nog snel een hamburger voordat het spektakel gaat beginnen. Steevast wordt het avondprogramma ingeluid door een artiest die het Amerikaanse volkslied live zingt.

Het publiek kreeg gisteravond geen supershow te zien. Nadat allereerst Serena Williams in twee sets had afgerekend met de Russin Anastasia Pavloetsjenkova (7-5 en 6-1) traden Federer en Tsonga op. In de kwartfinales van Wimbledon had de Fransman nog voor een sensatie gezorgd door de Zwitser na twee verloren sets in vijf sets uit te schakelen. Onlangs versloeg Tsonga bij het toernooi van Montreal hem opnieuw. Zou Tsonga voor een derde keer op rij de oude meester kunnen vloeren?

Nee, luidde het antwoord al snel. Federer voelt zich nu eenmaal als geen ander thuis op de hardcourtbaan van het Arthur Ashe Stadium. In de avond heeft Federer geen last van de verzengende hitte en als vijfvoudig winnaar van de US Open wordt hij gesteund door het publiek dat in de VS altijd partij kiest. Federer had er slechts een uur en 53 minuten voor nodig om zijn tegenstander in drie sets uit te schakelen.

Het avondprogramma in New York zorgt in eerste instantie voor een verdubbeling van de inkomsten op de US Open. Tennissers zijn op Flushing Meadows ondergeschikt aan het toernooi. Tal van profspelers hebben de afgelopen dagen openlijk geklaagd bij de organisatie van het toernooi over de wijze waarop ze worden behandeld. Ondanks de regen werden spelers de afgelopen dagen soms toch gedwongen aan partijen te beginnen op banen die spekglad waren. Tennissers trekken verder in twijfel of het prijzengeld (13 procent van de totaalinkomsten) wel hoog genoeg is.

Federer, de voorzitter van de spelersraad, liet na zijn zege op Tsonga weten dat de verschillende partijen met elkaar rond de tafel moeten gaan zitten. Ieder grandslamtoernooi kent zijn eigen wetten. Zo zijn de tennissers er niet over te spreken dat Roland Garros al op zondag begint, zorgt het gebrek aan trainingsfaciliteiten op Wimbledon voor irritatie en is de spelers Super Saturday in New York een doorn in het oog.

Door de regenval is het programma echter veranderd. Op de laatste zaterdag van het toernooi staan nu de halve finales van de mannen en de vrouwen gepland. De finalisten krijgen nu in tegenstelling tot het aanvankelijke schema op zondag een dag rust en kunnen dan naar de vrouwenfinale kijken. Maandagmiddag volgt de eindstrijd van de US Open. Een ding is al zeker. Federer behoudt ook dit jaar zijn status van de beste nachttennisser.