Racen, maar dan in een achtbaan

In Austin komt een circuit dat vanaf volgend jaar Amerikaanse racefans naar de Formule 1 moet trekken.

De laatste poging de autosport te vestigen in de VS liep uit op een mislukking.

In een terreinwagen van Ford rijdt bouwopzichter Butch White over het traject van het Circuit of the Americas, een nieuwe racebaan in de Amerikaanse staat Texas waar vanaf volgend jaar Formule I een langverwachte rentree zal maken in de Verenigde Staten. De baan is uitgezet in het zandkleurige, glooiende landschap buiten de Texaanse hoofdstad Austin. Het asfalt is nog niet gelegd, dus is het een hobbelige rit in de zomerhitte.

Vanaf bocht één rolt White bergafwaarts richting bochten twee en drie, die zijn aangegeven met genummerde vlaggen. Dit is het hoogste punt van het parcours met uitzicht op de skyline van Austin. „We rijden nu eigenlijk onder het circuit”, zegt White. De nog onverharde weg ligt een meter of drie verdiept, de baan wordt aangelegd op een fundament van diverse lagen. „We bouwen duurzaam”, zegt White. „Over twintig jaar zal het circuit net zo goed zijn als bij de oplevering.”

Zo willen de initiatiefnemers van het parcours het zien. Als het aan hen ligt wordt het Circuit of the Americas de permanente basis voor de Formule 1 in de VS. Tot veler verrassing sloot de mondiale sport, die moeite heeft voet aan de grond te krijgen in de VS, vorig jaar een contract van tien jaar met de initiatiefnemers in Texas, aangevoerd door oud-coureur Tavo Hellmund. De Grote Prijs van de VS, voor het laatst verreden in 2007 in Indianapolis, vindt van 2012 tot 2021 in Austin plaats.

„Dit is het fundament om de Formule 1 te laten terugkeren in de VS”, zegt Bruce Knox, vicepresident van het circuit. Volgens hem was het „een droom” van Hellmund, een persoonlijke kennis van Formule I-baas Bernie Ecclestone, om de hoogste autosportklasse naar zijn thuisstad te halen. „We bouwen een uniek parcours gemodelleerd naar de beste Europese circuits”, aldus Knox. „We willen van de Grand Prix in Austin een van de beste races ter wereld maken.”

De laatste poging de internationale autosport te vestigen in de Amerikaanse racestad Indianapolis was een mislukking. Vooral de race van 2005, toen wegens bandproblemen slechts zes auto’s aan de start verschenen, was een dieptepunt. Het fiasco zou Amerikaanse racefans, die de voorkeur geven aan binnenlandse competities als IndyCar en Nascar, hebben afgeschrikt.

In Austin wordt niets aan het toeval overgelaten. Circuit of the Americas, een particuliere investering van zo’n 300 miljoen dollar (206 miljoen euro), is het eerste parcours in de VS dat speciaal voor de Formule 1 wordt aangelegd. Het is ontworpen door Hermann Tilke, de Duitse ontwerper die ook verantwoordelijk is voor andere moderne circuits, zoals die van Maleisië, Bahrein, China en Turkije. „Het circuit maakt gebruik van de hoogteverschillen in het landschap, en is uitdagend voor coureurs en aantrekkelijk voor fans”, zegt Knox.

Het rechte stuk langs de pitstraat loopt vanaf de start omhoog tot bocht één, een haarspeld naar links die zo’n veertig meter hoger ligt. Voormalig Formule 1-coureur David Coulthard prees het concept vorige maand aan tijdens een bezoek. „Met de hoogteverschillen lijkt het alsof je in een achtbaan zit, in een van de snelste auto’s ter wereld.” De Schot had zich afgevraagd waarom de Formule 1 naar Austin ging, maar hij begon het beter te begrijpen. „Als de coureurs ernaar uitzien op het circuit te racen, slaat dat enthousiasme over op de fans.”

Ook voor de 120.000 toeschouwers moet het hoogteverschil voordeel opleveren: vanaf sommige tribunes zal zeker 70 procent van het parcours te zien zijn. Bovendien moet de nabijheid van Austin, een stad met een bruisend uitgaanscentrum die bekend staat om live muziek, de „toeschouwerservaring” compleet maken, zegt Knox. Volgens hem is er na vijf jaar afwezigheid „opgehoopte vraag” naar Formule 1 bij Amerikaanse racefans.

In de omgeving van het project is daar nog weinig van te merken. Op grazende koeien, een benzinestation en wat bescheiden woningen na, is het uitgestrekte gebied bij het vliegveld van Austin nagenoeg verlaten. Sceptici vragen zich af of het megaproject zal slagen in een stad zonder bewezen affiniteit met de Formule 1. Er is verzet tegen de toezegging van de staat ieder jaar 25 miljoen dollar bij te dragen om het organisatierecht van de Grand Prix te betalen.

Met nog een jaar tot de eerste race is het bouwschema ambitieus. Volgens een voorlopig plan van Ecclestone wordt de Grote Prijs van de VS echter opgeschoven van het snikhete juni naar het milde november, als voorlaatste race op de kalender, voorafgaand aan de GP van Brazilië. Die verschuiving zou bouwvakkers vijf maanden extra tijd geven. White maakt zich geen zorgen. „We zullen op tijd klaar zijn.”