Freestyleskiër met een leven vol drama

CHICAGO - SEPTEMBER 10: Aerial Skier Jeret Peterson poses for a portrait during the 2010 U.S. Olympic Team Media Summit at the Palmer House Hilton on September 10, 2009 in Chicago, Illinois. Harry How/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY ==
CHICAGO - SEPTEMBER 10: Aerial Skier Jeret Peterson poses for a portrait during the 2010 U.S. Olympic Team Media Summit at the Palmer House Hilton on September 10, 2009 in Chicago, Illinois. Harry How/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Nog maar anderhalf jaar geleden beleefde freestyleskiër Jeret ‘Speedy’ Peterson naar eigen zeggen de mooiste dag van zijn leven. Dat was toen hij tijdens de Winterspelen in Vancouver zilver had gewonnen op het onderdeel aerials (luchtsprongen).

Het zou een van de weinige hoogtepunten in een kort, dramatisch leven blijken te zijn. De Amerikaan werd als kind van anderhalf misbruikt door een familielid. Zijn ouders scheidden toen hij nog klein was en toen hij vijf jaar oud was, werd zijn oudere zusje doodgereden door een dronken automobilist. „Mijn leven is fout gelopen sinds de dag dat ik geboren werd”, zei hij eens.

Zijn turbulente jeugd liet diepe sporen na. De uit Boise (Idaho) afkomstige Peterson mislukte op school en kreeg in zijn puberteit last van depressies. Freestyleskiën, een sport die hij op zijn elfde ontdekte en waarin hij wereldwijd gold als een vernieuwer, bracht enige verlichting. „Ik voel me het lekkerst ondersteboven in de lucht, op vijftien meter hoogte”, zei hij in een interview. Op zijn twintigste was hij zo goed dat hij zich plaatste voor de Olympische Winterspelen in Salt Lake City (2002). Maar de depressies kwamen terug. Zozeer dat zelfs skiën hem niet meer kon afleiden. Als hij een officiële waarschuwing krijgt van wedstrijdorganisatoren wegens ongemotiveerd gedrag, pakt hij de draad weer op. In 2003 werd hij tweede bij wereldbekerwedstrijden in Québec, twee jaar later won hij het eindklassement om de wereldbeker. Dan gaat het opnieuw fout: in juni 2005, een half jaar voor de Winterspelen in Turijn, pleegt een bevriende huisgenoot voor zijn ogen zelfmoord. Peterson is zo van de kaart dat hij opnieuw in een depressie raakt. Hij spreekt openlijk over zijn zelfmoordneigingen.

Toch plaatst Peterson zich voor de Spelen in Turijn. Hij wordt echter voortijdig naar huis gestuurd door de Amerikaanse skibond na een dronkemansgevecht met zijn jeugdvriend Mason Fuller. Eerder die dag had Peterson door een kleine fout de gouden medaille aan zijn neus voorbij zien gaan en was hij als zevende geëindigd. In september 2007 doet hij zijn eerste zelfmoordpoging.

Hoewel hij ook dat dieptepunt te boven komt en hij vorig jaar in Vancouver olympisch zilver won, wordt zijn leven op geen enkel moment normaal: hij gaat failliet, raakt aan de drugs en alcohol, slaat willekeurige mensen in elkaar en is tijdelijk gokverslaafd. De tonnen die hij met gokken verdient, geeft hij weg aan vrienden en verliest hij onder meer aan slechte vastgoedinvesteringen. „Ik heb een idiote hoeveelheid drama’s meegemaakt”, zei hij vorig jaar. „Mijn leven is een wervelwind geweest. Ik ben nog maar 28 jaar, maar het voelt alsof ik ellende en drama voor drie levens heb doorgemaakt.”

Jeret Peterson belde maandagavond 25 juli zelf de politie om aan te kondigen dat hij zelfmoord zou gaan plegen. Niet veel later vonden agenten hem levenloos in Lambs Canyon, een ravijn in de buurt van Salt Lake City. Peterson, 29 jaar oud, had zichzelf doodgeschoten.

Friederike de Raat