Rory's Holywood is nu een openluchtmuseum

Het KLM Open heeft dit jaar een topbezetting met de nummers een en twee van de wereldranglijst: de Duitser Martin Kaymer en de Engelsman Lee Westwood. Het Noord-Ierse talent Rory McIlory doet ook mee aan de 92ste editie van het Open.

Toen hij zeven was had hij al vijf jaar gegolfd. Rory McIlroy (22) wordt nu al vergeleken met Tiger Woods. Noord-Ierland leeft door de nieuwe held op een roze wolk. Op bezoek in zijn slaperige woonplaats Holywood.

E en paar setjes met golfballetjes. Dat is alles wat het winkeltje van de Holywood Golf Club nog in de verkoop heeft. De rest is allemaal verkocht sinds het beroemdste lid, Rory McIlroy, de US Open won. Een Amerikaans echtpaar, speciaal voor hun nieuwe held naar Noord-Ierland gereisd, hoort op deze druilerige donderdagochtend teleurgesteld aan tot welke stormloop de Rory Story heeft geleid op de banen boven het glinsterende water van de Belfast Lough. „Petjes, scorekaarten, T-shirts – alles is uitverkocht”, verzucht Stephen Crooks, head-pro van de club en manager van de golfshop.

Nog erger dan de prullaria van de Titanic die een paar mijl verderop werd gebouwd, precies honderd jaar geleden. „We wachten met smart op nieuwe voorraden. Het is een gekkenhuis, we worden overspoeld met e-mails, telefoontjes, brieven. Iedereen wil iets kopen. En lid worden.”

Holywood: niet helemaal onverwacht roept het associaties op met helden, geld en vergankelijke roem. Maar in de groene heuvels van Noord-Ierland is Holywood een schaduwrijk slaapstadje met mooie huizen onder de aanvliegroute van George Best Belfast City Airport, vernoemd naar de overleden voetbalheld. Sinds Rory McIlroy in juni golfliefhebbers over de hele wereld in extase bracht met zijn fluwelen slagen en zijn sublieme manier van putten op de US Open, is het kleine Holywood veranderd in een openluchtmuseum voor de jonge masterswinnaar. ‘Welcome home Rory!’ juicht nog steeds een enorm spandoek aan het clubhuis waar de McIlroys al jaren de greens platlopen. Waar Rory leerde slaan – en lopen. In die volgorde.

In het clubhuis is ‘Rory’ het thema van het behang, zoveel foto’s hangen in het halletje, op de trap, in het restaurant: steevast die lachende krullebol onder een sponsorcap, de vingers telkens geklemd om een weer andere glimmende schaal.

Niet alleen Holywood is booming in de golfwereld. Heel Noord-Ierland leeft op een roze wolk. Vorig jaar won Graeme McDowell de US Open, dit jaar Rory McIlroy. En in juli ging Darren Clarke er met een andere hoofdprijs vandoor, de British Open. En dat voor een landje met slechts 1,5 miljoen inwoners.

Het toerismebureau speelt er snel op in. Bij het station van Holywood prijst een advertentiebord het met koeieletters nog maar eens aan: Play in the land of the golfing giants. Discover Northern Ireland.

We hebben altijd goeie golfers gehad”, zegt Paul Gray, manager van de Holywood Golf Club. „Maar we hebben nu het geluk dat we er drie tegelijk hebben.” Zo vreemd is het ook weer niet voor een nationale sport. Alleen al in de omgeving van Belfast liggen niet minder dan vijftien golfclubs. „Elk dorp van een beetje omvang heeft zijn eigen club, zoals Holywood.”

Gisteren was Rory nog hier, zegt Crooks ineens tegen de teleurgestelde souvenirsjagers. Hun ogen lichten op. „En de dag ervoor ook. Dan komt hij lunchen met zijn vader. Hij is heel gewoon gebleven, one of the boys. Even bijkletsen in de shop. Vindt hij mooi.”

Rory McIlroy, 22 jaar oud, wordt nu al vergeleken met Tiger Woods. Optimisten zien McIlroy zelfs beter worden. En toch zijn ze niet echt verbaasd op de Holywood Golf Club. Paul Gray zag hem opgroeien op de fairways van Holywood. Het leerde hem één ding. „Mensen zeggen vaak: zijn talent is door God gegeven. Maar ik heb Rory gezien, vanaf dag één. Er is niets door God gegeven. Het is alleen maar hard werken, keihard werken. Hij heeft zoveel uren geïnvesteerd, twintig jaar lang, elke dag.”

Gerry McIlroy nam zijn zoontje al in de buggy mee. Gray was erbij, als Gerry’s caddie. „Toen Rory een beetje kon lopen kreeg hij een plastic club. En begon hij ballen weg te slaan. Toen hij zeven was had hij al vijf jaar gegolfd. Zijn swing zag eruit alsof hij al twintig jaar had gespeeld. Echt ongelooflijk.”

Nee, aan Rory’s vader lag het niet. „Gerry heeft hem nooit gepusht”, zegt Gray. „Eerder andersom. Rory zat altijd te zeuren: ik wil naar de golfclub! Tot in het pikkedonker stond hij te slaan. Zijn vader moest hem echt binnenhalen.”

Putten in de keuken, chippen in het gat van de geopende wasmachine. Rory McIlroy was onverzadigbaar. Gray herinnert zich hoe zijn vader en diens twee broers, goeie golfers, op een avond een balletje gingen slaan op de oefenrange. „Ze namen allemaal een emmer mee, ongeveer 120 ballen. Rory nam vier emmers mee. Sloeg bijna vijfhonderd ballen. Het was nooit genoeg.”

Toen McIlroy’s coach Michael Bannon hem eens een nieuwe grip wilde aanleren, moest zijn pupil zoveel mogelijk droog oefenen, thuis. Hij moest met zijn club telkens zijn naam schrijven in de lucht. „Op een ochtend ging zijn vader hem wekken omdat hij naar school moest”, zegt Gray bij de achttiende hole van Holywood. „Lag kleine Rory in zijn bed te slapen. Ogen dicht, maar de club nog in zijn handen. Hij slaapt golf.”

Het wierp snel vruchten af. De club paste zelfs de regels aan om hem aan te nemen als lid, toen hij zeven was. „Toen hij drie of vier was werd al duidelijk dat hij speciaal was”, zegt Crooks. „Normaal mag je pas lid worden als je tien bent, maar zolang wilde men niet wachten.”

Als 9-jarige werd hij wereldkampioen voor spelertjes onder de tien, kort daarna speelde hij voor het eerst in het seniorenteam van Holywood. „Je had die tegenstanders moeten zien, bij de tee-off”, zegt Crooks. „Maar de meeste golfers kenden Rory al voordat ze hem ontmoeten. Het was al snel bekend dat we hier een bijzonder talent hadden. Hij was van een ander kaliber.”

Dat liet hij deze zomer zien door als 22-jarige een major te winnen. Zoals de Engelse golfer Ian Poulter opmerkte: „Op die leeftijd verkocht ik nog golfballetjes en Marsen in de golfshop.”

Misschien kwam het doordat Rory’s vader uiteindelijk zwichtte voor de overredingskracht van zijn zoon. Hij liet een bedrijf uit Dublin in de tuin achter zijn huis in Holywood een green aanleggen, met kunstlicht. Stephen Crooks weet er alles van: hij kocht het huis enkele jaren geleden van de McIlroys, bouwde er een golfstudio bij en geeft er nu dagelijks les.

Rory McIlroy zelf had behoefte aan een groter trainingsveld. Hij bewoont inmiddels een landhuis van 2,2 miljoen pond bij Moneyreagh, 25 kilometer van Holywood, omringd door twee van de beste trainingsbanen ter wereld. Maar volledig afgeschermd van de buitenwereld. Gray traint er wel eens, samen zijn vroegere pupil. „Het zijn twee par-3 banen, één heuvel op, één heuvel af, met drie greens. Ik heb nog nooit zo’n mooie faciliteit gezien, ongelooflijk. Er liggen bunkers met zand dat uit de hele wereld is ingevlogen. Het gras komt uit de hele. Hij laat het zijn greenkeepers aanpassen aan het volgende toernooi. Hji laat zijn staf bellen naar de European Tour om te vragen hoe snel het gras zal zijn. Zijn eigen gras wordt op dezelfde hoogte gemaaid.”

Het mag luxe klinken, maar veel opties heeft McIlroy niet meer. In voorbereiding op de British Open probeerde hij het deze zomer weer eens incognito op de Royal County Down Golf Club. „Niemand wist het”, zegt Gray. „Totdat iemand hem herkende bij de zevende hole. Toen hij bij de elfde hole aankwam stonden er 250 mensen. En na de achttiende hole stond hij anderhalf uur handtekeningen uit te delen.”

Niet dat hij ooit iemand weigert. Daar is Rory McIlroy te netjes voor, weten ze in Holywood. Het is die combinatie van eigenschappen die McIlroy heeft gemaakt tot een van de populairste topsporters van Groot-Brittannië, zowel bij de fans als bij de media. Superster zonder sterallures.

Hoe anders dan de man die de golfwereld jarenlang in vuur en vlam zette met zijn onnavolgbare slagen, Tiger Woods. Maar die zo ver buiten de wereld kwam te staan dat hij volledig ontspoorde. „Rory is slim genoeg om te weten dat hij niet moet veranderen”, zegt Crooks in de golfshop.

Daarom zal hij er binnenkort weer zijn, op het vertrouwde baantje waar hij leerde lopen – en waar zijn neefje Fergus McIlroy, 12 jaar oud pas, dit jaar zijn handicap verlaagde van 25 naar 16. De golfwereld is gewaarschuwd.