Planetoïde Itokawa slijt langzaam

De capsule met stofdeeltjes van planetoïde Itokawa, na de landing in Zuid-Australië op 13 juni 2010.

Itokawa, een kleine planetoïde die af en toe in de buurt van de aarde komt, zal binnen een miljard jaar uit het zonnestelsel verdwijnen. Niet doordat zijn baan tegen die tijd door storingen ingrijpend is veranderd, maar doordat hij als gevolg van erosie geheel is verpulverd. Dat leiden Japanse astronomen af uit de eigenschappen van ruim 1.500 stofdeeltjes van de planetoïde, die een jaar geleden door de Japanse ruimtesonde Hayabusa op aarde werden afgeleverd. Zes artikelen hierover staan deze week in Science.

De retourvlucht van Hayabusa naar de planetoïde Itokawa werd geplaagd door een aaneenschakeling van technische problemen en vertragingen. De ruimtesonde vertrok in mei 2003 en landde in november 2005 op Itokawa, een planetoïde die 500 meter lang en 250 meter dik is. Lange tijd was het onzeker of Hayabusa ook werkelijk bodemmateriaal had weten te bemachtigen. Dat werd pas duidelijk nadat Hayabusa’s terugkeercapsule op 13 juni 2010 aan een parachute in Woomera Test Facility in Zuid-Australië was geland.

Japanse laboratoria hebben de kostbare buit van ruim 1.500 stofdeeltjes sindsdien gedetailleerd bestudeerd en daaruit de historie van de planetoïde afgeleid. Itokawa moet bij zijn geboorte een temperatuur van circa 800 °C te hebben gehad, waarschijnlijk door de warmte van radioactief verval. Hij moet toen een diameter van ruim 20 kilometer hebben gehad. Dit oerobject werd vervolgens door een of meerdere botsingen uiteengeslagen in kleinere fragmenten, waarvan sommige zich weer samenvoegden tot de huidige planetoïde. Daarna stond het oppervlak van Itokawa bloot aan de inslagen van micrometeorieten en zonnedeeltjes, waardoor elke miljoen jaar tientallen centimeters oppervlaktemateriaal in de ruimte verdween. Door die erosie zal Itokawa binnen een miljard jaar verdwijnen.

George Beekman

    • George Beekman