Ruzie Apple en Samsung om patenten

Gisteren verbood de rechter de verkoop van drie Samsung- smartphones in Europa.

Het bedrijf voert een oorlog met Apple over patenten. Met veel publiciteit tot gevolg.

Het lijkt wel een filmpremière. Met tientallen tegelijk drentelen de Bekende Nederlanders de hippe loungebar in hartje Amsterdam binnen. Oud-sporters, soapsterren, acteurs, muzikanten en tv-presentatoren: allemaal zijn ze komen opdagen om een gratis Galaxy Tab 10.1 op te halen. Dat is de tablet pc waarmee Samsung het succes van de populaire Apple iPad hoopt te evenaren. Het leger Bekende Nederlanders hoort bij het marketingoffensief dat deze week bij de officiële introductie in Amsterdam startte.

De iPad, waarvan Apple er in het afgelopen kwartaal 9,25 miljoen verkocht, heeft anderhalf jaar geen echte concurrentie gehad. Samsung is de eerste fabrikant die met een serieus alternatief komt en daarvoor ook het nodig marketinggeweld wil inzetten. De Galaxy Tab 10.1 genereerde bij voorbaat al de belangstelling omdat Apple Samsung een importverbod probeert op de leggen in Europese landen, waaronder Nederland. De apparaten zouden teveel op elkaar lijken, als het gaat om de gebruikte aanraaktechnologie en het uiterlijk.

Ook de Galaxy-telefoons van Sam-sung zijn volgens Apple gebaseerd op ‘gekopieerde’ technologie. Gisteren oordeelde de rechter dat Samsung de smartphones Galaxy S, S II en Ace half oktober in Europa van de markt moet halen. De toestellen zouden inbreuk maken op Apples patent op het scrollen door een fotogalerij. Iets dat met een eenvoudige softwareaanpassing te verhelpen is. Als Samsung voor medio oktober de software aanpast – een ruime deadline – is het verkoopverbod van de baan.

Samsung moet blij zijn dat andere, meer ingrijpende aanklachten zijn afgekeurd. Zo loopt de Galaxy Tab geen risico omdat die op een andere versie van Google Android werkt.

Tot nu toe zorgt de ophef wel voor een hoop publiciteit en aandacht, zegt Geert Mol van Samsung Mobile met een glimlach. „We zijn vorige week al met de verkoop van de Tab begonnen en veel winkels zijn al uitverkocht.” Mol vertrouwde bij voorbaat al op de uitspraak van de rechter. „We lanceren het product als gepland en proberen niet uit alle macht meer apparaten weg te zetten.”

Gratis publiciteit, dat was altijd Apples specialiteit. Samsung beheerst dat trucje ook. Die mediacampagne begon dinsdag in loungebar Little Buddha, tegenover het kantoor van Apple Nederland. Op die locatie aan het Leidseplein bouwt Apple zijn eerste Nederlandse Apple Store, nu nog verstopt achter een geheimzinnige, huizenhoge zwarte muur.

Zo is het Leidseplein eventjes de frontlinie van de tabletoorlog: de strijd om een nieuwe gadget die net zo snel ingeburgerd lijkt te raken als de smartphone. Apple heeft als ‘uitvinder’ van de productcategorie veel te verliezen. Het domineert de tabletmarkt ook in Nederland: eind 2010 waren 200.000 van de 250.000 tablet pc’s hier een iPad. Nog dit jaar, verwacht GfK, zullen er 750.000 tablet pc’s in Nederland in omloop zijn. Het gros is dan nog steeds een iPad, maar de positie van apparaten met een Google Android besturingssysteem wordt sterker. Android ontbreekt het tot nu nog aan geschikte software voor grotere schermen, terwijl ontwikkelaars voor de iPad al tienduizenden apps ontwierpen. Dat is een kip-en-ei-verhaal, legt Geert Mol uit: zodra er apparaten met Android op de markt verschijnen, zullen softwaremakers ook massaal voor Android-tablets als de Galaxy gaan werken. Dat stimuleert de verkoop van apparaten, en dat weer de productie van nieuwe apps.

Android is op smartphonegebied de grootste, maar Apple probeert zijn marktleiderschap op de tabletmarkt uit alle macht vast te houden. Het importverbod is een laatste stap in een wapenwedloop van beschuldigingen over gebruikte patenten en niet-betaalde licenties. Om die reden kocht Google telefoonmaker Motorola, dat over veel waardevolle telecompatenten beschikt. Computerfabrikant HP heeft al gepast voor een tabletoorlog: HP heeft geen zin in in enorme investeringen in marketing, productontwikkeling en rechtszaken om Apple te lijf te gaan. Het trekt zich terug uit de mobiele gadgets.

De animositeit tussen de juridische afdelingen van Samsung en Apple is vreemd, omdat Apple de grootste afnemer van het Koreaanse technologiebedrijf is. Een groot deel van de hardware van de iPad komt uit Samsungs eigen fabrieken. Apple zet zijn concurrenten onder druk met een agressieve prijsstelling. Het koopt zo veel opslaggeheugen in dat het lage prijzen kan bedingen. Tegelijkertijd creëert Apple zo veel schaarste dat concurrenten relatief veel moeten betalen voor het geheugen van hun elektronica. Weinig concurrenten hebben zoveel contanten als Apple (76 miljard dollar) om die investering te doen.

    • Marc Hijink