Tourtoppers naar 4.000 meter

Tourwinnaar Cadel Evans, de nummers twee en drie Andy en Frank Schleck, Ivan Basso, Robert Gesink: de beste ronderenners ter wereld rijden momenteel niet in de Ronde van Spanje maar begonnen gisteren in Colorado Springs aan de eerste editie van de USA Pro Cycling Challenge. De Duitser Peter Gretsch van de ploeg HTC Columbia won er de proloog over 8,3 kilometer, vóór alle Tourtoppers. Maar meer nog dan het sterke deelnemersveld spreekt het parcours van de zevendaagse rittenkoers tot de verbeelding.

Het peloton trekt de komende week in de Rocky Mountains over bergpassen van bijna 4.000 meter hoogte. Toppen als de Cottonwood Pass (3.696 meter), Vail Pass (3.236 meter), Monarch Pass (3.448 meter) en de Independence Pass (3.687 meter) zijn ruimschoots hoger dan de Col Agnel, met 2.744 meter hoogte het dak van de afgelopen Ronde van Frankrijk. „Een wetenschappelijk experiment op wielen”, noemde Evans het op de persconferentie voorafgaand aan de proloog.

„Ik zie dit niet als een revanchewedstrijd tussen Cadel en mij”, keek Andy Schleck vooruit naar de rittenkoers op grote hoogte. „Dat zullen we in de komende Tour de France wel uitvechten. Natuurlijk hoop ik hem te verslaan. Maar er doen hier nog 127 andere renners mee.”

De broers Schleck reden na de Tour een lange reeks criteriums en kozen daarna voor een verblijf van twee weken op hoogte in Colorado om zich voor te bereiden op de nieuwe ronde. Tourwinnaar Evans vertrok na talloze huldigingen in Australië vorige week naar Amerika. „Uit de Tour komen, al het gereis daarna, het is niet de meest ideale voorbereiding om ons topniveau te halen”, sprak de BMC-kopman, die de Colombiaanse renners tipt als favoriet. Sergio Heano, volgend jaar in dienst bij het Britse Team Sky, werd onlangs al tweede in de Tour of Utah. „Die jongens zijn gewend op hoogte te rijden”, zei Evans.

Voor Rabobank maakt kopman Gesink zijn rentree na een teleurstellende Tour de France. Hij kwam tot rust in Schotland, trainde in Nederland en vertrok begin vorige week naar Colorado om te acclimatiseren. In de proloog werd Gesink 21ste. „Een rotproloogje”, reageerde hij op Rabosport.nl.