Raketten komen op je af!

Op internet zwerft een filmpje rond waarin de Nederlandse gamedesigner Sander van der Vegte wordt geïnterviewd door een Amerikaanse journalist, over de schietgame waaraan hij destijds werkte. Op de vraag wat Gatling Gears uniek maakt, antwoordt Van der Vegte schijnbaar achteloos: „Dat de raketten op je afkomen.”

Zet hier de video op pauze. Trek een wenkbrauw omhoog. Houd dat een paar seconden vast, en vraag je ondertussen af: uh, is dat niet het geval in elk schietspel ooit gemaakt? Ik heb het Van der Vegte gevraagd. „Dat zou je denken”, zegt hij met een grijns. „Maar het zal je verbazen.” Gatling Gears, van het Amsterdamse Vanguard Games, is een zogenaamde top-down shoot-em-up. Je bestuurt een looprobot en gebruikt raketten en andere wapens om een niet-aflatende stroom vijanden te verslaan.

Inderdaad, in dit soort spellen hebben tegenstanders en vijandige projectielen vaak vaste patronen, die je uit je hoofd leert en daardoor steeds beter kunt ontwijken. Gatling Gears breekt met deze traditie: doordat vijanden op je mikken, moet je steeds in beweging blijven. Zo ontstaat een heel andere dynamiek.

Nu is dit niet bepaald een argument om een game te kopen. Van der Vegte lijkt daar lak aan te hebben. Hij gebruikt de opmerking over de raketten als springplank naar ontwerpdetails die normaal niet aan de orde komen, maar eigenlijk verdomd interessant zijn.

Toen hij met Gatling Gears begon zaten alle afzonderlijke elementen er al in. Maar het spel was nog niet leuk om te spelen. Dus ging Van der Vegte, met de rest van het team, aan de slag. Het werk van de gamedesigner doet hier denken aan dat van een scheikundige: door hoeveelheden, snelheden en andere parameters te tweaken, komt hij tot de ideale substantie.

Zo bleek Gatling Gears pakkender te worden naarmate de raketten langzamer zijn. Dan heb je namelijk meer tijd om ze te ontwijken. Nog een simpele ingreep: je kunt vijanden nu verslaan door met je robot over ze heen te lopen. Dat lijkt grof en onbenullig, maar spelers blijken het geweldig te vinden. Zo geweldig dat ze hun leven moedwillig op het spel zetten om vijandjes plat te stampen. In één klap werd Gatling Gears niet alleen leuker, maar ook spannender.

„Van een afstand lijken schietspelletjes allemaal hetzelfde lompe vermaak”, zegt Van der Vegte. „Maar de spelregels maken veel verschil.” Misschien dat verfijnd gamedesign in de toekomst een verkoopargument kan worden à la goed acteerwerk voor films.

Niels ’t Hooft

In deze rubriek schrijven freelance journalist Niels ’t Hooft en gamewetenschapper David Nieborg elke week over games

    • Niels `t Hooft