Na 30 jaar weer in Baskenland

Het parcours van de 66ste Ronde van Spanje die morgen in Benidorm van start gaat, is op papier heel zwaar. In de vierde etappe is er al een aankomst bergop: de top van de Sierra Nevada ligt op 2.112 hoogte. Deze Vuelta telt liefst tien bergritten. Spektakel wordt verwacht in de vijftiende rit, met de loodzware Alto del Angliru (1.575 meter hoogte, maximaal stijgingspercentage van 23,5) als aankomst.

Na 33 jaar afwezigheid komt de Vuelta weer in Baskenland – het epicentrum van het Spaanse wielrennen – met ritaankomsten in Bilbao en Vitoria-Gasteiz. De Vuelta werd tot 1979 georganiseerd door de Baskische krant El Correo. Sindsdien werd de woelige regio gemeden, uit angst voor aanslagen van de ETA. De afscheidingsbeweging kondigde eerder aan het geweld af te zweren, waarmee de angst voor aanslagen werd weggenomen.

Zoals wel vaker ontbreken echte wereldtoppers in de Vuelta. Grote namen als Tourwinnaar Cadel Evans, Girowinnaar Alberto Contador, de gebroeders Schleck en Samuel Sánchez verschijnen niet aan de start. Favorieten zijn de Spanjaarden Igor Anton en Joaquím Rodriguez. Zij lieten de Tour schieten om ‘scherp’ te zijn in de Vuelta. De Italiaanse kanshebbers zijn Vincenzo Nibali en Michele Scarponi.

Voor veel favorieten is de Vuelta een herexamen. Zo krijgen kopmannen als de Belg Jurgen van den Broeck, de Duitser Andreas Klöden en de Brit Bradley Wiggins de kans hun seizoen te redden, nadat ze de Tour na een valpartij vroegtijdig moesten verlaten. De Spaanse ex-Tourwinnaar Carlos Sastre zint met zijn Russische ploegmaat Denis Mensjov op revanche. Hun ploeg Geox-TMC reed niet in de Tour.

In Benidorm staan dertien Nederlanders aan de start. Bij Rabobank rijden klimtalenten Steven Kruijswijk en Bauke Mollema hun tweede grote ronde van het jaar. Kruijswijk werd in de Giro negende.

Bij Vacansoleil is het uitkijken naar Nederlands kampioen Pim Ligthart. Voor de 23-jarige ex-baanrenner is het zijn debuut in een grote ronde. Voor Karsten Kroon is de Vuelta een kans zijn seizoen te redden. De BMC-renner werd gehinderd door blessures.