HP staakt strijd met de iPad

Marktleider HP wil van zijn computerdivisie af. Het bedrijf richt zich op zakelijke klanten en stopt met smartphones en tablet pc’s.

De iPad-rage maakt een nieuw slachtoffer: HP (voorheen Hewlett Packard). Door de dalende belangstelling voor computers in de westerse wereld wil de grootste computerfabrikant ter wereld af van zijn pc-divisie. Pogingen om in het kielzog van Apple en Google smartphones en tablet pc's met aanraakbesturing te maken, worden gestaakt. Gisteren maakte HP deze historische strategiewijziging bekend, tegelijk met tegenvallende kwartaalcijfers.

HP is een van de grondleggers van de ICT-industrie in Silicon Valley. Rondom de garage in Palo Alto, waar Bill Hewlett en Dave Packard eind jaren dertig hun eerste elektronische gereedschappen in elkaar schroefden, groeide een netwerk van software, hardware en internetbedrijven. Tien jaar geleden betaalde HP nog 25 miljard dollar voor de concurrerende pc-fabrikant Compaq. Dat was een omstreden beslissing om de oprichters van het bedrijf er niets voor voelden. Na een moeizaam integratieproces werd HP de nummer één in personal computers. Maar consumenten kopen liever handzame mobiele apparaten waarop ze hun digitale media bekijken, sociale netwerken onderhouden en onderweg werken.

Zo verdringen tablets en telefoons de gewone pc weer naar werkkamer en kantoor. In West-Europa, zo publiceerde onderzoeksbureau Gartner gisteren, daalde de verkoop van pc's en laptops in het afgelopen kwartaal met bijna 19 procent ten opzichte van vorig jaar. In de VS is een soortgelijke trend aan de gang. In opkomende economieën in Azië groeit de pc-verkoop nog wel maar kiezen mensen voor lokale fabrikanten. Vandaar dat ook Dell, een andere grote computermaker uit de VS, deze week slechte cijfers presenteerde.

HP zag zijn winstmarges van de pc-divisie jaar na jaar dalen. In het afgelopen kwartaal was de omzet van de pc-tak 9,6 miljard dollar, met een winst van 600 miljoen. Ter vergelijking: de divisie Services, die diensten aan bedrijven levert, had 9 miljard dollar omzet, maar de winstmarge was twee keer zo hoog.

HP blijft doorgaan met de succesvolle hardwaredivisies – servers en printers – maar wil van zijn pc-divisie een apart bedrijf maken dat niet langer de resultaten van de rest drukt. Daarmee volgt HP het voorbeeld van IBM: dat verkocht in 2005 zijn pc-divisie al aan het Chinese Lenovo. Destijds ook een historische beslissing, want het was IBM dat dertig jaar geleden de eerste personal computer op de markt bracht.

Leo Apotheker, de topman van HP die in november vorig jaar aantrad, kondigde ook aan dat HP zal stoppen met de productie van mobiele apparaten zoals smartphones en tablet pc's. De verkoopcijfers van een gloednieuwe iPad-concurrent, de HP TouchPad, vallen zo tegen dat HP zijn pogingen opgeeft om te concurreren met de iPad van Apple. Ondanks een flinke prijsverlaging blijven Amerikaanse elektronicawinkels opgescheept zitten met enorme voorraden onverkochte Touchpads. Dat betekent ook het einde van WebOS, het besturingssysteem dat HP vorig jaar overnam van Palm.

De Palm was ooit een succesvolle handheld computer, maar legde het loodje tegen smartphones zoals de iPhone en Android-toestellen. HP betaalde in 2010 nog 1,2 miljard dollar voor Palm - naar nu blijkt weggegooid geld. „Het zou te veel investeringen vergen om de strijd op de consumentenmarkt te winnen”, aldus Apotheker. Apple en Google (dat deze week een bod van 12,5 miljard dollar op Motorola deed) hebben hun mobiele besturingssystemen in korte tijd uitgebouwd tot complete ecosystemen van software, digitale media en betaalplatforms.

Vanuit zo'n ecosysteem maken consumenten niet makkelijk de overstap maken naar een concurrent. Het lijkt erop dat alleen Microsoft nog kan investeren in een geloofwaardig alternatief, gebaseerd op een samenwerking met Nokia en een Windows-versie voor telefoons. Voor Research in Motion, maker van de BlackBerry, zal het erom spannen.

Terwijl HP zich opmaakt voor een afscheid van de consumentenmarkt, investeert het zwaar in de zakelijk tak. Gisteren maakte Apotheker een vriendschappelijk bod van 10,3 miljard dollar bekend op het Britse softwarebedrijf Autonomy, een specialist in data-analyse bij grote multinationals. Het is de grootste overname sinds 2008, toen HP de zakelijke dienstenleverancier EDS kocht voor ruim 13 miljard dollar.

Leo Apotheker leidde tot voor kort de Duitse softwaregigant SAP. De keuze om HP te richten op de zakelijke klanten past dus goed bij die ervaring. Binnen de HP-top wordt echter al langer gediscussieerd over het bestaansrecht van de pc-tak. Een meningsverschil daarover was een van de oorzaken voor het vertrek van de vorige HP-topman, Mark Hurd.

Door de krimpende pc-markt en de sombere vooruitzichten kan HP niet langer wachten met zijn strategiewijziging. De tegenvallende economische groeicijfers die deze week naar buiten kwamen, worden al weerspiegeld in de elektronicabranche. Chipfabrikanten houden nu al rekening met een terugloop van de verkopen van consumentenelektronica. De verwachting is dat de dip in de pc-branche langer aanhoudt en ook effect zal hebben op het aantal orders dat bedrijven als het Nederlandse ASML krijgen.

    • Marc Hijink