Oudje in een zelfgemaakt schooluniform

Scene uit de film The First Grader (2011) FOTO: A-Film

The First Grader. Regie: Justin Chadwick. Met: Oliver Musila Litondo, Naomie Harris. In: 4 bioscopen. **

Waargebeurd en inspirerend. Niet voor niets won The First Grader sinds zijn première op het Filmfestival Toronto vorig jaar de ene na de ander publieksprijs. Na het zien van het verhaal van de 84-jarige Keniaanse Mau Mau-veteraan Maruge, die in 2003 op de radio hoort dat de regering gratis onderwijs voor iedereen aanbiedt en alles op alles zet om te leren lezen en schrijven, wil iedereen wel weer naar school. Want het is nooit te laat om te leren, zo blijkt uit deze film. Toch is dit niet zomaar een hartverwarmende biopic over een man die zo veel obstakels overwon dat zijn uitspraak „the power is in the pen” billboards haalde en leidde tot een toespraak voor de Verenigde Naties. Regisseur Justin Chadwick, die eerder geschiedenis herschreef met The Other Boleyn Girl, onderzoekt ook, in tamelijk gruwelijke flashbacks, de ‘vergeten geschiedenis’ van het Engelse kolonialisme in Kenia. Een nobel streven, maar het maakt dat de film op te veel gedachten hinkt. De Keniaanse vrijheidsstrijd met al z’n allianties, racisme en stammenhaat is net iets te ingewikkeld om gereduceerd te worden tot een rijtje herinneringsbeelden. De grootste kracht van de film ligt in het koppige doorzettingsvermogen van Maruge, het oudje dat in een zelfgemaakt schooluniform plaatsneemt tussen de zesjarigen om het alfabet te leren. Hoezo gênant. Als er een beetje was gesneden in al die wrede flashbacks, was het een prima kinderfilm geworden. En dat is in dit geval toch een twijfelachtig compliment.

Dana Linssen