Mets meegesleurd in Madoff-zaak

De New York Mets blijven geen ellende bespaard. Naast sportieve malaise, dreigt de club nu ook de dupe te worden van de megafraude van belegger Bernard Madoff.

Sportief is het een slecht jaar voor de New York Mets, financieel wordt het misschien een rampzalig jaar. De tweede honkbalclub van New York, na de Yankees, staat op de derde plaats in de National League East, op ruime afstand van de Philadelphia Phillies en de Atlanta Braves. De Mets zijn zo goed als uitgeschakeld voor de nacompetitie.

De club dreigt nu ook te worden meegesleept in de val van fraudeur Bernard Madoff, die beleggers voor zeker 65 miljard dollar (circa 50 miljard euro) oplichtte met een financieel piramidespel. De eigenaren van de Mets, de schatrijke vastgoedhandelaar Fred Wilpon en zijn zwager Saul Katz, belegden sinds het midden van de jaren tachtig een aanzienlijk deel van hun vermogen bij Madoff. Op 11 december 2008, de dag dat het piramidespel van Madoff door een van diens zoons werd geopenbaard en vervolgens instortte, verloren zij in een klap ruim een half miljard dollar. En zij niet alleen.

Van de 480 verschillende rekeningen die Wilpon en Katz via hun bedrijf Sterling Equities bij Madoff hadden uitstaan waren 180 onder beheer van vrienden, werknemers en zakelijke relaties. Ook zij zagen hun beleggingen in rook opgaan, maar ze lieten het er niet bij zitten. Een curator die namens deze groep van 180 opereert klaagde Wilpon en Katz in december 2010 aan voor een miljard dollar. De curator, Irving Picard, beschuldigde hen van medeplichtigheid aan megafraude.

Het miljard dollar dat Picard eist valt in twee delen uiteen. Een rechtbank in New York bepaalde dinsdag dat het eerste deel, 300 miljoen dollar, door Wilpon en Katz aan de curator dient te worden overhandigd. Morgen doet een rechter uitspraak over het tweede deel, van 700 miljoen dollar. Als zij ook dat deel van hun vermogen verliezen, zijn Wilpon en Katz naar alle waarschijnlijkheid genoodzaakt de Mets te verkopen.

De 300 miljoen dollar die zij nu al aan de curator moeten overhandigen is een schatting van de winst die Wilpon en Katz in de loop der jaren op sommige investeringen bij Madoff maakten. Deze winst dient volgens de rechtbank in New York terug te vloeien naar de groep van 180, ter compensatie voor het feit dat deze groep het door haar belegde geld volledig is kwijt geraakt.

De 700 miljoen waarover een rechter morgen beslist gaat in essentie over de vraag of Wilpon en Katz wisten dat Madoff met zijn piramidespel de wet overtrad. Met andere woorden: waren zij gedupeerden of ook nog eens medeplichtig aan fraude?

De curator beroept zich in dit geval op de vele ‘signalen’ die het duo in de loop der jaren ‘ongetwijfeld’ opving over de operatie en de onwettigheid van het piramidespel van Madoff, waarbij telkens geld van nieuwe beleggers werd gebruikt om de inzet van eerdere instappers met winst terug te betalen. De vraag is natuurlijk of datzelfde niet gold voor de investeerders van de groep van 180. En ligt het niet voor de hand dat Wilpon en Katz, indien ze van het frauduleuze piramidespel hadden geweten, hun eigen investeringen al veel eerder bij de vermogensbeheerder hadden weggehaald? Waarnemers achten de kans dat de curator ook deze zaak wint daarom niet groot.

In afwachting van de juridische afwikkeling van hun betrokkenheid bij Madoff hebben Wilpon en Katz zich dit voorjaar al genoodzaakt gezien een derde deel van de geschatte waarde van de Mets te verkopen aan belegger David Einhorn. Einhorn wordt voor 200 miljoen dollar mede-eigenaar, naar verluidt met de belofte dat hij na verloop van tijd de club in zijn geheel kan overnemen.

Probleem is dat Einhorn de beloofde 200 miljoen dollar nog steeds niet heeft overgemaakt. Dat geld is hard om de Mets uit de rode cijfers te houden: mede vanwege het sterk afgenomen aantal toeschouwers in het peperdure nieuwe stadion dreigt de club dit seizoen een verlies van naar schatting tussen de 50 en 70 miljoen dollar te maken.

Om de financiële huishouding op orde te krijgen zijn deze zomer, halverwege het seizoen, twee belangrijke spelers vertrokken: krachtpatser Carlos Beltran en pitcher Francisco Rodriguez.

Voormalig gouverneur van New York Mario Cuomo is al enige maanden actief als bemiddelaar tussen de curator en de eigenaren van de Mets. De curator ruikt bloed, Wilpon en Katz kunnen niets anders doen dan de uitspraak van morgen afwachten.