United lonkt naar beurs Azië

ManUnited is zo populair in Azië, dat een beursgang in Singapore logisch is. Engelse fans zijn echter sceptisch. Ze wantrouwen de Amerikaanse eigenaren, de broers Glazer.

Manchester United is overal in het Verre Oosten. In kleine theehuizen in Birma en in de glimmende winkelcentra van Singapore. Maleisische taxichauffeurs kunnen alle spelers van de Engelse voetbalploeg opnoemen. In de verre buitengewesten van Indonesië hebben bewoners soms geen elektriciteit, maar wel een gekreukelde poster van sterspeler Wayne Rooney aan de muur hangen.

Manchester United telt naar eigen zeggen 190 miljoen van zijn 330 miljoen voetbalsupporters in Azië en wil daar nu gebruik van maken. De club uit de Premier League gaat eind dit jaar met een minderheid van de aandelen naar de beurs van Singapore om een miljard dollar op te halen, zeggen anonieme bronnen tegen verschillende media. De Londense beurs laat Manchester United links liggen.

De beursgang is waarschijnlijk bedoeld om de schuldenlast van de club te verlagen. Tot woede van de fans hebben de Amerikaanse eigenaars Manchester United diep in de schulden gestoken. Een deel van de fans richtte uit protest FC United of Manchester op. Amerikaanse vlaggen werden in de brand gestoken. Na een twee jaar durende vijandige overname à 790 miljoen pond (destijds zo’n 1,16 miljard euro) haalde de familie Glazer de Engelse voetbalclub in 2005 van de Londense beurs. Manchester United betaalt nu 45 miljoen pond per jaar aan rente en aflossing op zijn schuld van 515 miljoen – meer dan de Schotse manager Sir Alex Ferguson deze zomer netto heeft uitgegeven aan nieuwe spelers. Doelman David De Gea, die als vervanger van de gestopte doelman Edwin van der Sar overkwam van Atlético Madrid, is de belangrijkste aanwinst.

In een eerste reactie reageren Engelse fans verbolgen op het nieuws dat de club aan de andere kant van de wereld naar investeerders gaat zoeken. „Dit vloeit voort uit het feit dat de Glazers altijd hebben geweigerd zich bezig te houden met de fans in Engeland”, reageerde een woordvoerder van de Independent Manchester United Supporters Association tegen de Financial Times. Britse beleggers zullen straks relatief veel moeite moeten doen om een aandeel van Manchester United in handen te krijgen. De Engelse voetbalclub gokt erop dat dit ruimschoots wordt gecompenseerd door het enthousiasme in Azië.

Manchester United was de eerste voetbalclub die het belang van het continent heeft ingezien. Al sinds 1974 gaat United op toernee in Azië en speelt er ook vriendschappelijke wedstrijden. De club is ook in Zuid-Korea zeer populair omdat de international Park Ji-sung vaak in het eerste elftal uitblinkt.

In juli reisde de club nog 12 dagen langs China, Maleisië, Indonesië, Thailand en Singapore om de net gewonnen Premier League Cup te laten zien. De club heeft er beroemde én beruchte fans, zoals de voormalige Birmese juntaleider Tan Shwe, die zelfs heeft overwogen een bod op de club uit te brengen om zijn voetbalgekke bevolking voor zich te winnen.

Wat ook helpt, is dat de wedstrijden in de Premier League worden uitgezonden op een voor Azië gunstig tijdstip. Terwijl fans in Thailand of Singapore rond acht uur ’s avonds naar Engels voetbal kunnen kijken, moeten ze voor de Bundesliga of de Spaanse competitie tot diep in de nacht opblijven.

Sowieso is Europees voetbal immens populair in China en Zuidoost-Azië. Landencompetities, de Champions League en de Europacup trekken er honderden miljoenen kijkers. Toen Manchester United de finale van de Champions League speelde tegen Barcelona, keken honderdduizenden fans in Jakarta tot half vier ’s nachts op tv’tjes met antenne op straat, of op grote schermen in de winkelcentra.

Toch verdient de Engelse club nog maar weinig aan zijn Aziatische fans. De televisierechten stellen weinig voor vergeleken met die in Europa. In het rijke Singapore en de stadscentra van Jakarta, Bangkok of Shanghai zijn er Manchester United winkels en cafés. Maar de meeste fans hebben daar geen geld voor en kopen voor een schijntje een nep tenue.

De beursgang kan daarentegen zeker een succes worden, denkt econoom Song Seng Wie van de CIMB Bank in Singapore. Terwijl institutionele investeerders wellicht worden afgeschrikt door de financiële situatie van de club, kan een aandeel MU voor rijke particulieren uitgroeien tot een statussymbool. En van hen heeft Singapore er genoeg: miljonairs uit heel Azië brengen hun vermogen naar de stadsstaat, dat met zijn talloze vermogensbeheerders doorgaat voor het ‘Zwitserland van Azië’.

Song wijst erop dat de Singaporese miljardair Peter Lim vorig jaar een bod uitbracht op FC Liverpool, dat ook in Amerikaanse handen is. De Maleisiër Tony Fernandes, oprichter van de snelgroeiende luchtvaartmaatschappij Airasia, probeert een meerderheid van de Londense Queens Park Rangers over te nemen van Formule 1-directeur Bernie Ecclestone. Die club promoveerde naar het hoogste niveau.

Song Seng Wie: „Dit zijn alleen de mensen die een hele voetbalclub willen kopen, dus dan zijn er zeker vele malen meer die een aandeel in MU willen.”

In de afgelopen zes jaar werd Manchester United vier keer kampioen van Engeland en veroverde de club één keer de Champions League.

Manchester United begon dit voetbalseizoen goed door de strijd om de FA Community Shield, de Engelse Super Cup, tegen stadgenoot Manchester City te winnen met 3-2. En het afgelopen weekeinde won de ploeg van Ferguson het eerste competitieduel bij West Bromwich Albion met 2-1.

Maar de club moet wel met trofeeën blijven thuiskomen. Want in Azië ontbreken de loyale fans die hun ‘thuisclub’ in goede én slechte tijden blijven steunen. Hier is men voor de winnaar. Bij verlies wordt gewoon van shirtje gewisseld – en een aandeel is zo weer verkocht.

    • Elske Schouten