Een 84-jarige scholier in Kenia

The First Grader. Regie: Justin Chadwick. Met: Oliver Musila Litondo, Naomie Harris. In: 4 bioscopen.**

Waargebeurd en inspirerend. Niet voor niets won The First Grader sinds zijn première op het Filmfestival Toronto vorig jaar de ene na de ander publieksprijs. Na het zien van het verhaal van de 84-jarige Keniaanse Mau Mau-veteraan Maruge, die in 2003 op de radio hoort dat de regering gratis onderwijs voor iedereen aanbiedt en vervolgens alles op alles zet om te leren lezen en schrijven, wil iedereen wel weer naar school. Want het is nooit te laat om te leren, zo blijkt uit deze film.

Toch is dit niet zomaar een hartverwarmende biopic over een man die zoveel obstakels overwon, dat zijn uitspraak „the power is in the pen” billboards haalde en leidde tot een toespraak voor de Verenigde Naties. De Britse regisseur Justin Chadwick, die eerder geschiedenis herschreef met The Other Boleyn Girl, onderzoekt ook, in tamelijk gruwelijke flashbacks, de ‘vergeten geschiedenis’ van het Engelse kolonialisme in Kenia.

Dat is een heel nobel streven, maar het maakt dat de film op te veel gedachten hinkt. De Keniaanse vrijheidsstrijd met al z’n ingewikkelde allianties, racisme en stammenhaat is net iets te ingewikkeld om gereduceerd te worden tot een rijtje herinneringsbeelden. Vooral als de film ook nog wil laten zien hoezeer die zweren van het verleden in het heden door etteren.

De grootste kracht van de film ligt eigenlijk simpelweg in het koppige doorzettingsvermogen van Maruge, het oudje dat in een zelfgemaakt schooluniform plaatsneemt tussen de zesjarigen om het alfabet te leren. Hoezo gênant. Als er nog een beetje was gesneden in al die wrede flashbacks naar de Mau Mau-opstand, was het zo eigenlijk een prima kinderfilm geworden. En dat is in dit geval, helaas, toch een twijfelachtig compliment.

    • Dana Linssen