Waarom Google Motorola inlijft

Google biedt een recordbedrag voor Motorola om aartsconcurrent Apple te bestrijden.

Het is de omgekeerde wereld: het piepjonge Google, begonnen als een zoekmachine in 1998, koopt de mobiele tak van technologiebedrijf Motorola (Amerikaans erfgoed uit 1928). Gisteren maakte Google bekend dat het 12,5 miljard dollar (8,7 miljard euro) wil betalen voor Motorola Mobility, de smartphone- en tv-divisie die sinds begin dit jaar zelfstandig is.

Het komt zelden voor dat een internetbedrijf een producent van hardware overneemt. De innovatiekracht van Google zit ’m immers in het verbeteren van zoekalgoritmes en webdiensten, niet in het bedenken van nieuwe telefoons. Maar Google heeft Motorola nodig om zich te wapenen in de keiharde concurrentiestrijd met Apple. Dat zette met zijn iPhone en iPad de trend voor mobiele computers, precies waar Google een grootse toekomst voor zijn mobiele besturingssysteem Android in gedachten heeft.

De laatste maanden is de strijd om de gunst van de gebruiker van smartphones en tablet-pc’s sterk verhard: rechtszaken over geschonden patenten, importverboden, technologiebedrijven die elkaars steun zoeken en nieuwe miljardenovernames.

12,5 miljard dollar is een recordovername voor Google, dat zo’n 40 miljard dollar in kas heeft. Het bod is tekenend voor de veranderingen in de telecom- en ICT-wereld: software en diensten zijn belangrijker dan hardware. De bedrijven met de beste software (in de consumentenelektronica zijn dat met name Apple, Google en Microsoft) maken nu de dienst uit. Dat zijn de grootmachten van het mobiele internet. Succesvolle toestelbouwers van weleer, zoals Nokia en Motorola, hebben het nakijken: zij maken mobiele telefoons, maar het gaat om de apps (applicaties) die er op draaien.

Google-baas Larry Page – hij is mede-oprichter en sinds april weer topman – zegt dat hij Googles besturingssysteem Android extra sterk wil maken. Overbodig, want bijna de helft van alle smartphones draait al op Android (150 miljoen toestellen wereldwijd). De belangrijkste Android-verkopers zijn Samsung en HTC – Motorola is vergeleken bij hen klein. En Motorola’s verkoophits van toen, zoals de clamshell-telefoons die je kunt dubbelklappen, liggen allang in het museum voor memorabele mobieltjes.

Net als veel telefoonfabrikanten die zelf geen vuist konden maken tegen de iPhone, maakt Motorola alleen nog maar Android-telefoons. Google geeft dat besturingssysteem gratis weg. In ruil daarvoor zet 'het bedrijf wel zijn belangrijkste diensten op elk toestel (zoals Youtube, Gmail en Google Maps) en krijgt zo veel zoekopdrachten via mobieltjes. Dat levert het internetbedrijf miljarden op.

Motorola mag dan geen voorsprong in telefoons hebben, het heeft wel tienduizenden patenten op technologieën uit de telecomwereld in handen. Daartoe behoren ook belangrijke patenten op het gebied van 4G, de nieuwe mobiele netwerktechnologie. Google probeert al langer wat van die patenten te bemachtigen, maar viste achter het net bij een recente veiling van technologieën van telecombedrijf Nortel.

Die patenten zijn de wapens in de oorlog die grote technologiebedrijven uitvechten. Ze beschuldigen elkaar ervan elkaars techniek te stelen, met de bedoeling de concurrentie te frustreren. Het leidt tot rechtszaken, wilde claims of zelfs importverboden, zoals Samsung onlangs overkwam met zijn iPad-concurrent die op Android werkt. „Microsoft en Apple spannen samen om met patenten de concurrentie van Android te breken. De aankoop van Motorola verbetert Googles patentenportfolio”, schrijft Larry Page in een verklaring.

Maar Motorola heeft nog meer voor Google in petto. Het bedrijf heeft ook ervaring met settopboxen voor digitale televisie. Google probeerde al eerder Google TV (in feite Android op een groot scherm) aan de man te brengen, zonder succes. En er is nog een reden waarom Google Motorola graag wilde hebben. Als hardware- en softwareontwikkelaars nauw samenwerken levert dat vaak sneller en beter resultaat op. Met Motorola aan boord kan Google meer à la Apple werken, waar alles in eigen huis ontworpen wordt.

Andere telefoonfabrikanten die Android gebruiken zullen echter protesteren als Google Motorola voortrekt bij het verstrekken van nieuwe software. Page garandeert dat Motorola daarom een zelfstandige divisie blijft. Zo blijft Android ‘open’ voor iedereen, aldus de topman. Maar voor Motorola zullen de deuren vermoedelijk net iets eerder open gaan.

Google was al langer op zoek naar een hardwarepartner: het wilde Nokia ronselen voor het Android-platform, maar uiteindelijk kozen de Finnen voor Microsoft. Microsoft-baas Steve Ballmer sloot ook een samenwerkingsverband met Facebook en kocht Skype voor 8,5 miljard dollar. Zo brengt Microsoft zijn nieuwe Windows-versie voor smartphones in stelling tegen Apple en Google. Er gingen al geruchten dat Microsoft Nokia helemaal wil overnemen. Googles recordbod op Motorola zal dat gerucht opnieuw aanwakkeren.

    • Marc Hijink