Perry brengt Texas naar Washington

Gouverneur Rick Perry is meteen favoriet voor de Republikeinse nominatie. Als enige spreekt Perry beide flanken van de partij aan. Hij wil Obama verslaan met de sterke economie van Texas.

Lucy West, of Killeen, Texas, prays at The Response, a call to prayer for a nation in crisis, Saturday, Aug. 6, 2011, in Houston. Texas Gov. Rick Perry is scheduled to attend the daylong prayer rally despite criticism that the event inappropriately mixes religion and politics. (AP Photo/David J. Phillip) AP

Trots wappert de vlag van Texas met zijn ene ster op het Capitool in de Texaanse hoofdstad Austin, naast de Amerikaanse vlag. Voor het imposante regeringsgebouw reageren inwoners van de staat positief op het voornemen van hun gouverneur, Rick Perry, om naar Washington te gaan en als president van de Verenigde Staten ook daar het mes te zetten in de overheidsuitgaven.

„Het is goed dat hij meedoet”, zegt Josh Neal uit Bells over de langverwachte aankondiging van Perry, een 61-jarige christelijke conservatief, dat hij president Obama volgend najaar wil uitdagen bij de verkiezingen. „Het gaat goed met de economie van Texas, en Perry kan dat voor het hele land regelen.”

Zaterdag maakte Perry, die naam heeft gemaakt als een zuinige en zakenvriendelijke banenschepper, zijn deelname aan de Republikeinse voorverkiezingen officieel bekend. „Een groots land heeft behoefte aan een betere richting, een hernieuwde natie wil een nieuwe president”, zei hij in South Carolina, in een opzwepende spreekstijl die hij ook toepast bij evangelische gebedsbijeenkomsten. „Het is tijd om te zorgen dat Amerika weer werkt.”

Perry, die beschikt over een formidabel netwerk om campagnefondsen te werven, geldt direct als een topkandidaat onder in het Republikeinse deelnemersveld. Hij spreekt de Republikeinse gevestigde orde aan én de ultraconservatieve Tea Party. Hij zou daardoor als enige de partij achter zich kunnen verenigen, in tegenstelling tot de andere koplopers: de gematigde oud-gouverneur Mitt Romney en Congreslid Michele Bachmann, een favoriet van de Tea Party met weinig ervaring.

Bovendien kan Perry, een voormalig luchtmachtpiloot en de langstzittende gouverneur van het land, bogen op economische voorspoed in Texas. Sinds het einde van de recessie in 2009 zijn in de op een na grootste staat van de VS ruim 265.000 banen geschapen, veruit de sterkste banengroei van het land. Dat kan Perry gebruiken tegen Obama, die zijn populariteit ziet dalen door de zwakke economie en de hoge werkloosheid. Gisteren werd bekend dat minder dan 40 procent van de Amerikanen Obama nog steunt, de laagste score van zijn presidentschap.

„De omstandigheden van de verkiezingen aan de Republikeinse zijde hebben zich ontwikkeld op een manier die optimaal is voor Perry”, zegt James Henson, politicoloog aan de Universiteit van Texas in Austin. „Eerder was er twijfel of hij wellicht te conservatief zou zijn. Maar Perry heeft zich gerealiseerd dat er geen beter moment is om zich kandidaat te stellen dan nu.”

Dat ligt vooral aan het recente debat over het Amerikaanse schuldenplafond. Perry’s behoudende begrotingsbeleid, gericht op begrotingsevenwicht en lage belastingen, spreekt kiezers aan die een kleinere overheid willen. „We moeten stoppen met de diefstal ten koste van toekomstige generaties”, betoogde Perry zaterdag, doelend op de negatieve gevolgen van de hoge schuld.

„Perry spreekt de taal van de economische conservatieven van de Tea Party”, zegt Henson. „Hij is voorgegaan in het debat over beperking van de rol van de overheid en profiteert van de opkomst van de Tea Party. Tegelijkertijd heeft hij goede banden met de zakenbelangen binnen de partij, in tegenstelling tot Michele Bachmann.”

Aanhangers van de Tea Party in Texas steunen de conservatieve economische visie van Perry. Maar Ken Emanuelson van de Tea Party in Dallas waarschuwt dat Perry’s daden niet ver genoeg gaan. „Hij spreekt als een conservatief, maar zijn regeerstijl is meer die van een gematigd politicus”, oordeelt hij. Volgens Emanuelson zijn belastingen onder Perry gestegen en is de overheid gegroeid. „Alleen wel langzamer dan in andere staten, zodat Texas positief afsteekt.”

Een kandidatuur van Perry zou volgens Emanuelson dan ook kunnen lijken op die van George W. Bush, zijn voorganger als gouverneur van Texas. „Bush profileerde zich als een conservatieve kandidaat, maar was geen conservatieve president. Aanhangers van de Tea Party die nu echt een conservatieve president willen, zullen moeten besluiten of Perry conservatief genoeg is.”

Dergelijke vergelijkingen met Bush vormen een obstakel voor de campagne van Perry, die net als de impopulaire ex-president spreekt met een zuidelijk accent. Hoewel Perry, die opgroeide op het platteland van Texas, zich heeft gedistantieerd van Bush, is de vraag of Amerikaanse kiezers dat geloofwaardig genoeg vinden.

Volgens Henson heeft Perry een andere vergelijking voor ogen: met Ronald Reagan in 1980. Reagan voerde campagne als een onbeschaamd conservatief en won met gemak van Jimmy Carter, een zittende Democratische president die net als Obama nu kampte met economische stagnatie. Tijdens zijn aankondiging appelleerde Perry al op Reagan-achtige wijze aan een „onwrikbaar geloof in de goedheid van Amerika.”

Bij het Capitool in Austin juichen Texanen de kandidatuur van Perry toe. „Hij heeft goede ideeën om het land weer op het juiste pad te helpen”, zegt Sean Stewart uit Houston. „Hij heeft veel gedaan om bedrijven naar de staat te trekken, en ervoor gewaakt dat er niet teveel wordt uitgegeven. Ik denk dat hij dat verantwoordelijke economische beleid naar Washington kan brengen.”