Met Virgin van Amsterdam naar Breda

Virgin Trains is een van de vier buitenlandse partijen die interesse hebben in de hsl. „Het is duidelijk dat de NS de hsl niet goed heeft gemanaged.”

Directeur Phil Pacey doet alvast één toezegging: als Virgin Trains de concessie zou krijgen voor de hsl, dan zal de snelle treinverbinding tussen Amsterdam en Breda eveneens ‘Virgin’ worden genoemd. Het bedrijf van multimiljonair Richard Branson is bereid de beroemde merknaam – „die overal ter wereld een aanzienlijke waarde vertegenwoordigt” – te verbinden aan het welslagen van de door problemen geplaagde hsl-zuid.

Virgin, zegt Pacey, wil dolgraag laten zien wat het kan in Nederland. Het Britse bedrijf heeft zich verdiept in de problemen rond de hsl. „Het is duidelijk dat de hsl niet goed is gemanaged”, zegt hij. De directeur somt uit zijn hoofd een aantal tekortkomingen op. De nieuwe treinen die waren beloofd, zijn er nog steeds niet. De introductie van de merknaam Fyra was een mislukking en de prijzen voor de kaartjes waren, gezien de service die er tegenover stond, veel te hoog. „NS heeft eigenlijk helemaal geen prioriteit gegeven aan de hoge snelheidslijn. In de dienstregeling krijgen de gewone intercity’s voorrang. En op Amsterdam Centraal komt de trein aan op één van de buitenste perrons – zonder liften. Gehandicapten moeten maar met de trap.”

Virgin zegt er van overtuigd te zijn dat de dienstverlening aanmerkelijk kan worden verbeterd. „Er is te weinig respect geweest voor de reiziger. Wij zeggen onomwonden dat wij beter werk kunnen afleveren.” Virgin gaf daarom onlangs een presentatie op het ministerie van Infrastructuur. Volgens Pacey waren de ambtenaren enthousiast, maar de directeur moet toegeven tot nu toe nog geen reactie uit Den Haag te hebben gehad. En inmiddels is ook in Londen doorgedrongen dat het ministerie onderhandelt met de NS over het opnemen van de hsl in de concessie voor het hoofdrailnet.

Pacey noemt het „teleurstellend” als de Nederlandse regering zou ingaan tegen het EU-beleid, dat liberalisering van de hoge snelheidslijnen voorschrijft. Maar liever legt hij de nadruk op het „algemeen publiek belang”. Volgens hem zal Virgin meer service en gunstiger tarieven kunnen bieden voor de treinreizigers. En mocht Virgin voet aan de grond krijgen, dan betekent dat geen Britse overname van het Nederlandse spoor. „Wij voeren geen nationale vlag. Wij beschouwen ons als de kampioen van de reiziger en van de consument. Dat was de kern van onze presentatie.”