Murdoch blijft doof voor veranderingen

News Corp heeft een betere bestemming gevonden voor zijn geld dan afluisterpraktijken van en schadeloosstellingen door News of the World : de aandeelhouders. Het mediaconcern van Rupert Murdoch heeft woensdag het dividend verhoogd, aangekondigd meer aandelen te zullen terugkopen en beloofd nieuwe aankopen te beperken. Maar de tachtigjarige president-commissaris en topman heeft ook duidelijk gemaakt dat hij voorlopig niet van plan is zijn greep op het bedrijf te verslappen.

De afluisteraffaire die de Britse uitgaven van News Corp heeft getroffen, zit de rest van het imperium van Murdoch niet in de weg. De eerste cijfers sinds het schandaal losbarstte tonen een indrukwekkende verbetering bij de kabelnetwerken, die meer dan de helft van de jaarlijkse operationele inkomsten beslaan. De bijdrage van de Amerikaanse televisiezenders aan de resultaten is ook ruimschoots verdubbeld, dankzij stevige advertentie-inkomsten, terwijl de tekenfilm Rio de filmdivisie een flinke impuls gaf.

News Corp heeft een luxe probleem: wat te doen met een oorlogskas van 13 miljard dollar? Het grootste deel van dit geld was bedoeld voor de overname van de Britse betaaltelevisiezender BSkyB, een politiek slachtoffer van het schandaal bij News of the World. Het concern heeft de plannen om eigen aandelen terug te kopen al eerder verhoogd naar 5 miljard dollar. Maar als je uitgaat van nog een aantal jaar met een vrije kasstroom van meer dan 4 miljard dollar, dan heeft News Corp straks zo'n 20 miljard dollar te besteden.

Beleggers worden enigszins tegemoet gekomen. News Corp heeft zijn halfjaarlijkse dividenduitkering een licht verhoogd naar 9,5 dollarcent per aandeel, de eerste stijging in twee jaar. Chase Carey, de rechterhand van Murdoch, heeft aangegeven dat er nog meer aandelen zullen worden teruggekocht als de huidige reeks, volgend jaar, zal zijn voltooid. Overnames zullen voortaan kleiner zijn en een rendement hebben van minstens 15 procent, een welkome verbetering ten opzichte van de overnames van Dow Jones en MySpace, die dit lang niet haalden.

Maar ondanks de crisis bij de toch al met lage marges kampende krantendivisie blijft Murdoch onverminderd enthousiast voor deze tak van zijn bedrijf. Hij heeft „veel vertrouwen” in deze bezittingen. Erger nog, hoewel zijn raad van commissarissen niet meer is dan een gezellig onderonsje is, en zijn aandelenstructuur onevenwichtig, blijft Murdoch weigeren om iets te doen aan het ondernemingsbestuur van News Corp.

Gezien het bewezen vermogen van het concern om winst te maken en de grote berg contant geld in kas is niet direct duidelijk waarom de aandelen worden verhandeld tegen een koers die zoveel lager is dan de opsplitswaarde van het concern. Maar misschien komen we daar pas achter als de invloed van Murdoch op het bedrijf minder wordt.

Jeffrey Goldfarb

Vertaling Menno Grootveld