Op Mars lijkt water te stromen

Langs de wanden van sommige kraters op het zuidelijk halfrond van Mars verschijnen elk voorjaar lange, donkere sporen. Die wekken de indruk dat er een vloeistof omlaag stroomt en water lijkt de waarschijnlijkste kandidaat.

De sporen, die in de winter verdwijnen, zijn ontdekt op opnamen van NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), die sinds maart 2006 om Mars cirkelt. Aan het eind van de zomer kunnen ze honderden meters lang worden. Ze zijn slechts een halve meter tot vijf meter breed.

Of het echt om water gaat, moet nader onderzoek – liefst ter plaatse – uitwijzen. De MRO-spectrometer, waarmee op afstand chemische analyses kunnen worden gedaan, heeft bij de strepen geen water kunnen ontdekken. Als er al vloeibaar water is, dan waarschijnlijk niet aan het oppervlak. Toch denken de onderzoekers (wier artikel vandaag in Science staat) aan zout water. De zomertemperaturen in de onderzochte kraters zijn te hoog voor kooldioxide-ijs, dat bijna overal op Mars rijkelijk aanwezig is. Dat de Marsbodem zowel (bevroren) water als allerlei zouten bevat, was al bekend.

De strepen kleuren waarschijnlijk niet donker door vocht; water zou slechts de structuur van de korst erboven veranderen. Het is onduidelijk waarom dat tijdelijk is.