Prijs omhoog, volume omlaag. Of niet?

Analisten zijn in verwarring over de resultaten van Unilever. Het klassieke vraagstuk van prijselasticiteit zorgt voor verdeeldheid.

Steven Derix

Hoe goed doet voedings- en wasmiddelenconcern Unilever het eigenlijk?

Analisten weten het niet goed.

Vandaag presenteerde Unilever de cijfers over het eerste half jaar. De retailgigant meldde een omzetgroei van 4,1 procent, tot ruim 22 miljard euro en een winst van 2,235 miljard, iets meer dan in de eerste helft van het vorige jaar.

Je zou zeggen: keurig. Maar analsiten gaven vanochtend sterk uiteenlopende adviezen aan hun beleggers. ‘Verkopen’, zei SNS Securities. ‘Vasthouden’, zei ABN Amro. ‘Kópen’, adiviseerden de analisten van ING en JP Morgan. Ook de voorspellingen over de waarde van het aandeel verschilden sterk. De Franse bank Société Générale verwacht een daling tot 19 euro. Anderen, zoals Theodoor Gilissen, hanteerden vanmorgen een ‘koersdoel’ van 28 euro. Tussen de twee uitersten zat vanmorgen een bandbreedte van maar maar liefst 9 euro – eenderde van wat het aandeel Unilever op de Amsterdamse beurs waard is.

Analist Richard Withagen van SNS Securities heeft wel een verklaring voor de verdeeldheid van het analistengilde. „Het is allemaal terug te voeren op de grondstofprijzen.” Als de prijs van suiker en palmolie stijgt, wordt het moeilijk om geld te verdienen met Magnum-ijsjes of Dove-shampoo. In 2007 en 2008 verhoogde Unilever de prijzen, maar dat leidde er toe dat de verkoop terug sterk terugliep. „Daarna zijn er maatregelen aangekondigd”, vertelt Withagen. Unilever stak meer energie in het ontwikkelen en op de markt brengen van nieuwe producten. Daardoor zouden de prijzen verder kunnen worden verhoogd. Sommige analisten geloven in die strategie, vertelt Withagen. „Anderen denken dat prijsverhogingen altijd ten koste van het volume gaan.” Optimisten versus pessimisten, dus.

Ook dit jaar kampt Unilever met stijgingen van grondstoffenprijzen . En pessimist Withagen moet toegeven: het bedrijf is er redelijk in geslaagd om de kosten door te bereken aan zijn klanten. „Het gaat minder slecht dan verwacht. Unilevers productportefeuille is een stuk robuuster dan ik had gedacht.” Maar de vraag is hoe lang Unilever de prijzen kan blijven verhogen. Withagen ziet beren op de weg. In de groeimarkten in Azië steeg de verkoop minder sterk dan eerder. „En Brazilië is negatief.” Verkopen dus, zegt Withagen. Zijn koersdoel: 20 euro.

Optimistische analisten vinden dat te somber. „Mijn advies was kopen, en het blíjft kopen”, zegt Tom Muller van Theodoor Gilissen. „Iedereen, ook de Nestlé’s en de Procter & Gambles van de wereld, heeft last van de hoge grondstofprijzen. Je ziet dat Unilever in staat is om de prijzen te verhogen.” De Amsterdamse beurs gaf vanochtend de optimisten gelijk. Aan het einde van de ochtend noteerde Unilever 5,5 procent hoger.