De zon gaat het mooist onder op 42nd Street

The sun sets on the horizon across 42nd street as "Manhattanhenge" occurs in New York on July 13, 2011. It is dubbed "Manhattanhenge" and happens two times a year when the Sun aligns at dusk with streets in a glowing magic trick as rays of sunlight span across New York perfectly, from west to east. "Manhattanhenge may just be a unique urban phenomenon in the world," says astrophysicist Neil deGrasse Tyson, of the American Museum of Natural History, who officially discovered the phenomenon. The name "Manhattanhenge" is a play on Manhattan, this city's most famous borough, and Stonehenge, the megalithic monument in southern England with large stone blocks set out in concentric circles. At Stonehenge, the Sun crosses the site's central axis during the summer and winter solstices, leading experts to speculate that the site could have been used as a sort of sun calendar, as well as for religious ceremonies. AFP PHOTO / TIMOTHY A. CLARY AFP

Verdwalen kan overal ter wereld, maar op Manhattan – het hart van New York City – moet je wel je best doen om de weg kwijt te raken. Het stratenplan op het grootste deel van het eiland, bedacht in 1811, is idioot simpel. Kaarsrechte straten worden doorsneden door kilometerslange avenues. Pak pen en papier en trek een stuk of twaalf strepen van beneden naar boven: de Avenues. Trek dan een stuk of tweehonderd horizontale strepen, de Streets. Net als de Avenues hebben ook deze nummers: onderaan ligt 1st Street en bovenaan, ver voorbij Central Park, ligt straat 200-nogwat.

Manhattan lijkt in niets op de prehistorische steencirkel Stonehenge. Behalve op twee avonden in het jaar, eind mei en midden juli, wanneer de Streets worden gevuld met de laatste stralen van de zon, die precies op de middellijn van de straten ondergaat. De enorme wolkenkrabbers, die van elkaar worden gescheiden door het stratenraster, zijn op die avonden als de stenen op Stonehenge. Daarom wordt deze zonsondergang Manhattanhenge genoemd.

Omdat de straten niet loodrecht van oost naar west lopen, maar eerder van zuidzuidoost naar noordnoordwest, valt Manhattanhenge niet op 21 maart en op 21 september, de twee dagen dat de zon precies in het oosten opkomt en precies in het westen ondergaat.

Een van de mooiste plekken tijdens Manhattanhenge is 42nd Street, die normaal baadt in het neonreclamelicht van Chase Bank, de subway en Madame Tussauds.

    • Peter Leijten