Het gezellige gevoel van Studio 100

Gert Verhulst staat aan de top van Studio 100 – producent van kindervermaak als K3, Mega Mindy en Piet Piraat. „Ik heb het geluk dat ik plezier beleef aan het maken van wat mensen graag willen zien: herkenbaarheid.”

Vooral veel K3, dat is wat toeschouwers moeten verwachten van de K3-musical Alice in Wonderland die zondag in première gaat in Den Haag. De invloed van Lewis Caroll, de originele auteur van het verhaal, is van minder belang. „Het is vooral een andere manier om K3 op het podium te zetten”, vertelt regisseur Gert Verhulst in het reusachtige complex van het Vlaamse productiehuis Studio 100 aan de rand van Antwerpen. „K3 treedt al tien jaar op en zal nog wel even bestaan, maar je moet de figuren ook ‘levend’ en fris houden. Als we telkens met eenzelfde soort show komen, slaat het publiek voorstellingen over.”

‘Gertje’ Verhulst (43) is de Samsonjaren ontgroeid. De Vlaming – die jarenlang een succesvol duo vormde met de pratende hond Samson – staat al 15 jaar samen met Hans Bourlon aan het hoofd van Studio 100, de grootste producent van kindervermaak in de Benelux. Het imperium van Studio 100 loopt van pretparken, strips en kabouterkoeken tot de muziek en merchandising van meidengroep K3.

Gert Verhulst combineert de dagelijkse leiding van het bedrijf met creatief werk. Ondanks een omzet van 135,6 miljoen euro in 2010 en verschillende onderscheidingen binnen de marketingwereld, blijft Verhulst zichzelf vooral zien als een ‘maker’. Hij regisseert de K3-musical, maar bewerkte ook zelf het originele verhaal en schreef de dialogen. „Er bestaan tientallen interpretaties van Alice. Wij hebben geprobeerd een eenvoudige boodschap te verwerken: iedereen is af en toe ‘verdwaald’ in het leven en dat is niet erg. We kozen dit sprookje vooral omdat de wereld van Alice in wonderland mooi aansluit bij wat K3 is: fantasievol en kleurrijk. Maar ook omdat we de meeste andere bekende sprookjes al met of zonder K3 op een podium brachten.”

Dat Studio 100 met deze productie zijn ‘brave’ imago niet zal afschudden, deert Verhulst niet. „Bij Disney zijn de scherpe kantjes er ook afgeveild. Wij moeten er allereerst voor zorgen dat mensen naar onze voorstellingen komen, wij werken zonder subsidies. Uit voorgaande successen blijkt dat mensen het liefst kijken naar iets waar ze een goed gevoel aan overhouden; daar is de grootste behoefte aan. En ik heb het geluk dat ik plezier beleef aan het maken van wat mensen graag willen zien.”

K3 blijft razend populair. Van de laatste cd van het drietal zijn 300.000 exemplaren verkocht, waarvan tweederde in Nederland. En zelfs de Belgische koninklijke kleinkinderen lieten afgelopen maand weten dat ze de teksten van K3 kunnen mee brullen.

Uitdagender vindt Verhulst om de toeschouwers steeds weer naar de theaters te lokken. Zo is Alice de eerste musical waar het publiek – als het een 3D-brilletje opzet – de druppels om de oren ziet vliegen. Achter het podium staat een scherm waarop de 3D-projecties verschijnen.

„Deze voorstelling vroeg om 3D. Er zijn scènes, zoals wanneer K3 krimpt na het drinken van een toverdrank, die je onmogelijk met klassieke decors kan weergeven. Maar het theater heeft ook behoefte aan dit soort technische ontwikkelingen, die snelheid in voorstellingen brengen en helpen een verhaal compacter en snediger te vertellen. Het is ondenkbaar dat je in grote bioscoopzalen films zou zien van twintig jaar geleden, die zijn te traag. Maar in Londense theaters kun je wel voorstellingen bekijken die al twee decennia onveranderd op de planken staan.”

Niet alleen in zijn theatershows zet Studio 100 zwaar in op 3D. Naast nieuwe reeksen van de Amerikaanse versie van het jeugdprogramma Het huis Anubis, hoopt het Vlaamse productiehuis buiten de Benelux een rol te kunnen gaan spelen met de 3D-remakes van karakters als Maja De Bij, Wickie de Vicking en het alpenmeisje Heidi.

In 2008 verwierf Studio 100 van het Duitse EM Entertainment licenties voor figuren die soms bijna een eeuw bestaan. Volgens Verhulst kan het belang van „karakters die iedereen kent” tegenwoordig niet worden onderschat. „Op zich is kinderentertainment de laatste twintig jaar weinig veranderd. Kinderen vandaag reageren exact hetzelfde op Samson als in de beginjaren; het grote verschil is dat er meer concurrentie is. Er zijn nu vijftien tv-kanalen waarop kinderprogramma’s worden uitgezonden. Het is dus moeilijker om met een figuur door te breken.” Verhulst is overtuigd van de kracht van herkenbare figuren. „Kabouters, zoals Plop, zijn een gegeven waar mensen in Nederland en Vlaanderen mee zijn opgegroeid. In het buitenland werkt zoiets niet.”

Herkenbaarheid is dus het geheim van Studio 100 en niet de marketing en merchandising waarmee ze door media „tot vervelens toe” worden geassocieerd. „Marketing kan enkel een extra impuls geven aan een goed product. Een cd met twaalf slechte liedjes zal niemand kopen, zelfs niet na duizenden reclamespots.”

‘K3 - Alice in Wonderland’. Van 30/7 t/m 28/8 World Forum Theater, Den Haag. Inl: studio100.nl