Een militair schip, maar wel heel vreedzaam

In de haven van de Chinese stad Dalian wordt het eerste vliegdekschip van China opgeknapt. De Chinezen namen het schip, dat nog uit de Sovjet-tijd dateert, over van Oekraïne. Sinds 2005 wordt het schip, de Shi Lang, gerenoveerd. Binnenkort zal het schip, dat Oekraïne aanvankelijk als casino wilde verkopen aan Macao, uitvaren. Vermoedelijk op 1 augustus, de verjaardag van de Chinese volksmarine.

China bouwt ze nu ook zelf. De officiële bekendmaking van het vliegdekschepenprogramma, een van de slechtst bewaarde staatsgeheimen in China, heeft tot doel de buurlanden rondom de Gele Zee en de Oost-, en Zuid-Chinese Zeeën gerust te stellen over de Chinese plannen.

Het schip, vernoemd naar de omstreden admiraal die Taiwan heroverde in 1683, is uitsluitend bedoeld „voor het beschermen van de Chinese wateren en de kust”, zei kolonel Geng Yansheng woensdag.

„De rol van de Shi Lang moet over- noch onderschat worden, het programma is uitsluitend bedoeld voor vredeshandhaving, training en onderzoek”, aldus de woordvoerder van het ministerie van Defensie, wiens persconferentie integraal werd uitgezonden door de staatstelevisie.

Hij vertelde niet dat op werven bij Shanghai gewerkt wordt aan de bouw van twee nieuwe vliegdekschepen. Ook dat is, althans in Shanghai, een slecht bewaard staatsgeheim. Al twee jaar geleden werd daar voor het eerst over gesproken op internetsites van Chinese militaire magazines.

De Chinese maritieme ambities, waarover steeds minder geheimzinnig wordt gedaan, worden in Japan, de Filippijnen en Vietnam met toenemende zorg gevolgd.

Deze landen en China maken aanspraak op delen van grondstoffenrijke eilandengroepen in de Oost- en Zuid-Chinese Zee. De claims hebben geleid tot een reeks, vooral verbale conflicten en een enkel incident op zee.