Ook ASMI glijdt af in nieuwe 'chip-dip'

ASMI ziet een nieuwe dip aankomen. Maar als chipfabrikant Intel ASMI-techniek blijft gebruiken, maakt dat veel goed.

Als laatste in een rij fabrikanten van chipapparatuur ziet ook het Nederlandse ASM International het aantal nieuwe opdrachten afnemen. Door de onzekere economische omstandigheden in Europa en in de VS is er minder vraag naar nieuwe elektronica, en dus naar nieuwe chips en de machines die chips maken. Daardoor breiden de grote chipproducenten hun capaciteit nog niet uit, maar willen ze eerst bestaande voorraden kwijtraken.

En dat merken de leveranciers van chipapparatuur aan hun orders. Het orderboek van ASMI staat op 436 miljoen euro, 17 procent lager dan een jaar geleden. ASMI maakte gisteren de cijfers van het tweede kwartaal bekend. De nettoresultaten zijn hoger dan in 2010 (474 miljoen omzet) en de winst bedraagt 50 miljoen euro. Ook dat was hoger dan in hetzelfde kwartaal vorig jaar.

Het meeste geld verdient ASMI met de back-end-divisie, waar chips na productie worden verwerkt en ingepakt. Die divisie reageert relatief snel op veranderingen in de conjunctuur. De omzetgroei van het bedrijf moet uiteindelijk meer komen van de front-end-divisie. Daar vertrouwt ASMI op zijn geavanceerde Atomic Layer Deposition-technologie (ALD). Daarmee kunnen fabrikanten telkens een ragfijn laagje aanbrengen op de chips. Onder meer Intel, de grootste chipfabrikant ter wereld, gebruikt ALD om processors te maken met nog smallere verbindingen.

Concurrent Applied Material (AM) heeft nu ook een soortgelijke technologie ontwikkeld. AM deed twee jaar geleden nog een serieus bod op de frontend tak van ASMI. Dat was op het hoogtepunt van een langdurig conflict met activistische aandeelhouders Hermes en Funda. Die vonden dat topman Chuck del Prado, zoon van oprichter Arthur del Prado, ongeschikt was om het bedrijf te leiden en de front-end-divisie winstgevend te maken. Zij wilden het bedrijf splitsen en sleepten het management voor de rechter. Inmiddels is de vrede hersteld en maakt de front-end tak weer winst.

ASMI is er zo in geslaagd het conflict met de aandeelhouders te sussen, dat het bedrijf enkele jaren in z’n greep hield. Wat nog wel beter kan is de winstgevendheid, zegt analist Victor Bareno van SNS Securities: „Terwijl veel branchegenoten een winstmarge van 30 procent of meer halen, haalt ASMI nog geen 20 procent.” Door de logistiek te verbeteren en onder meer de productie en inkoop naar Singapore te verhuizen moeten betere resultaten te bereiken zijn.

De aandelen ASMI profiteerden van de afgelopen explosieve groei in de halfgeleidermarkt. Beleggers kunnen volgens Bareno in de loop van 2012 weer op een nieuwe groeifase rekenen. Zolang marktleider Intel maar gebruik blijft maken van de ALD-techniek. Het is niet waarschijnlijk dat Intel opeens zal wisselen van leverancier. In de halfgeleiderindustrie draait het om langdurige relaties die de enorme investeringen in nieuwe apparatuur ook op de lange termijn moeten veilig stellen. Bareno: „Dit is al de derde generatie chips die Intel met deze techniek maakt.”

Intel nam in 2009 ook al een belang van 4 procent in ASMI, een investering die destijds omschreven werd als „een manier om nieuwe technologie die bij onze plannen past, te helpen ontwikkelen.”