Hollandse afro met Kuti's zegen

Jungle by Night, negen Amsterdamse jongens, maakt van elk optreden een kolkend feest. De band speelt deze zomer overal. Over drie weken staan ze op Lowlands.

Eerst moest het publiek in het Rotterdamse Rotown, op commando van Jungle By Night-trombonist Ko Zandvliet, naar achter schuifelen. De blazers sprongen van het podium in het vrijgekomen gat en lieten zich even meevoeren op de ritmes. Toen volgde een ander participatiekunstje: de zaal moest op z’n hurken. Om na vier tellen als een komeet omhoog te schieten; de start van een kolkende groepsdans.

Negen Amsterdamse jongens – broertjes, neefjes en vrienden van tussen de 16 en 22 jaar – delen een liefde voor afrobeat, Ethiopische jazz en Malinese funk in de band Jungle By Night. In april verscheen hun debuut-EP met zes stukken bij het label Kindred Spirits. Hun door Fela Kuti en The Budos Band beïnvloede afrobeats die exotisch warm koper dragen, was een revelatie. Door de sound, en natuurlijk hun jonge leeftijd steeg de vraag. Jungle by Night kon zalen opwarmen voor John Legend & the Roots tot Mulatu Astatke, trad aan bij De Wereld Draait Door en presenteerde zich op Noorderslag.

Een jaar na hun eerste optreden in mei 2010 zijn ze bezig met een indrukwekkende, veelkleurige zomertournee die via Mundial langs het North Sea Jazz Festival, de Gentse Feesten nu richting Lowlands koerst. „De zomervakantie is opgegeven”, vat saxofonist Pieter van Exter samen. In december wordt een album opgenomen. Een bomvol jaar, naast ook nog eens eindexamens en studiereizen, aldus Van Exter. Toegewijd zijn ze. Ze hebben er alles voor over. Ook de jongste, de 16-jarige trompettist Bo, die nog maar in de vierde klas van het Barlaeus-gymnasium zit. Van Exter: „Dat hij al moet vastleggen wat hij in december doet, is best lastig, maar het lukt.”

Met een ruime sortering van blazers en percussie, gitaar, bas, toetsen en drums zorgt Jungle by Night voor een aanstekelijke afrogroove. De afro-vonk sloeg al vroeg op ze over. Van Exters vader, journalist Frits van Exter, bracht cassettes met muziek mee van zijn reportages in Afrika. Drummer Sonny Groeneveld kwam via hiphopbeats bij afrobeats terecht. „We bleken allemaal dezelfde muzieksmaak te hebben. Stonden we bij dezelfde concerten van Mulatu Astatke en Orchestra Poly-Rythmo zonder dat we elkaar kenden.”

De band werd gevormd. Zonder verwachtingen. Elke zondag kwamen de jongens bij elkaar in de studio van de vader van de drummer, jazzsaxofonist Rinus Groeneveld. Ze lieten elkaar muziek horen, speelden zelf wat, maakten gebruik van de aanwezige instrumenten. „Een beetje jammen met elkaar en kijken wat we toffe muziek vonden.” Een volkomen democratisch proces, de band heeft geen leider.

Ineens begon het te rollen. Met analoge apparatuur en 24-sporenbanden is zelf de EP geproduceerd en gemixt. „De studio is belangrijk voor ons. Daar hebben we kunnen groeien”, vertelt Van Exter. „Tussen de instrumenten schaven we aan ideeën. Een basriffje, een intro, een blazer. Het is grappig dat we juist geen conservatoriumbandje zijn. We zijn leuke amateurs. Nog helemaal open in de muziek. We hebben lol en genieten van dansend publiek. Foute noten vinden wij minder belangrijk.”

Zijn invloed is onmiskenbaar: de Nigeriaanse muzikant en politiek activist Fela Kuti. Er staat voor dágen Kuti-muziek op de computers. Het zijn de repetitieve afrobeats, vinden ze. De simpele, maar sterke ideeën in een nummer. De pijn in Kuti’s nummers, de woede. „Ook de rauwheid van de blazers die na zes minuten recht in je gezicht komen”, zegt Van Exter. „En dat valse van zijn saxofoonspel. Het was niet het mooiste, wel het indringendste.” Jungle by Night heeft geen politieke boodschap of engagement, zegt de band die bewust zonder vocalist opereert.

De grote test was in december in Parijs, een optreden voor een van de vrouwen van Fela. Drie muzikanten van Kuti’s originele band speelden mee. De Afrikaanse goedkering voelde als een zegen. „Het was spannend. Wie zijn wij nou met onze conga’s. Maar ze vonden het tof hoe wij onze eigen draai aan die muziek hebben gegeven, ze zagen de volgende generatie van de afrobeat.”

Op 15 oktober, Kuti’s geboortedag, houdt Jungle By Night een eerbetoon in Paradiso. „Dat wordt in vele plaatsen over de wereld gevierd, maar hier is eigenlijk niet zo’n grote scene”, zegt Van Exter. „Al groeit het aantal afro-funkfeesten en zorgen bands als Antibalast en The Budos Band voor een herwaardering van de muziek. Dat wij een avond mogen organiseren, met Fela’s zoon Seun Kuti als eregast, is een droom.”

EP Jungle By Night (Kindred Spirits). Concerten: 6/8 Solar Weekend, Roermond. 12/8 Zomerparkfeesten, Venlo. 14/8 Booch Festival, Heerlen. 16/8 De Parade, A’dam. 19/9 Lowlands. Inl: junglebynight.com