Crisis Wessanen lijkt voorbij

Na jaren van grote verliezen maakt voedingsconcern Wessanen weer winst. Analisten prijzen de nieuwe topman voor zijn aanpak.

De crisis was hevig maar, zoals het zich nu laat aanzien, kortstondig. Na twee dramatische jaren, waarin de verliezen tot boven de 225 miljoen euro opliepen, lijkt voedingsmiddelenconcern Wessanen weer structureel winst te kunnen maken.

Vanochtend presenteerde de nieuwe directie opbeurende cijfers over de maanden april-mei-juni. Voor het tweede kwartaal op rij maakte de producent van Beckers snacks en Zonnatura rijstwafels weer winst: 4,5 miljoen euro in het eerste kwartaal, 5,4 miljoen in het tweede. De omzet groeide tot 195,7 miljoen.

Hoe anders stond het naar Amsterdam-Zuidoost verhuisde concern er twee jaar geleden voor. Begin 2009 werd topman Ad Veenhof onverwacht weggestuurd en nam commissaris Frans Koffrie tijdelijk het roer over. Omzet en winst stortten dat jaar in – net als de koers van het aandeel – terwijl de schulden tot een onaanvaardbaar niveau waren opgelopen. Daar bovenop kwam een boekhoudfraude aan het licht bij de Amerikaanse dochter ABC. Koffrie noemde Wessanen een jaar later „uiterst zwak”. Terwijl de vennootschap met de heengezonden Veenhof een juridisch gevecht aanging over diens vertrekregeling – wat uitmondde in een schikking – werkte de raad van commissarissen aan een herstelscenario. De Amerikaanse markt werd verlaten; het bedrijf zou zich gaan terugtrekken op de Europese markt voor met name gezondheidsvoeding, zowel voor de gewone supermarkt als de gespecialiseerde reformhuizen, waarvan het er in Nederland een flink aantal in eigen beheer heeft.

Stap twee was het aantrekken van een nieuwe directie. Van Sara Lee werd Piet Hein Merckens losgeweekt; hij trad in juni vorig jaar aan. Een jaar later volgde een nieuwe financieel directeur, de ooit bij Unilever opgeleide Ronald Merckx.

De resultaten die het nieuwe team vanochtend presenteerde „herbevestigen de vooruitgang die we maken”, zei Merckens vol vertrouwen. Hij is al even optimistisch over de rest van het jaar, al waagt hij zich niet aan gedetailleerde voorspellingen. „Gelet op de resultaten in het tweede kwartaal, de vele initiatieven die we hebben ingezet en de groeimarkten waarin we actief zijn, ben ik vol vertrouwen dat we op het goede spoor zitten om onze prestaties te verbeteren”, sprak hij obligaat in een persbericht.

De opgewekte stemming van de 49-jarige bestuursvoorzitter is terecht, vinden analisten. „De cijfers hebben me positief verrast”, zegt Karel Zoete van Rabobank. Merckens heeft volgens hem de zaken bij Wessanen weer onder controle gebracht. „De balans is gezond, de strategie is duidelijk en Merckens is voortvarend in de uitvoering daarvan.” En hij is niet vies van stevige marketing. „Hij heeft onder meer het Franse merk Bjorg en Whole Earth in Groot-Brittannië met een nieuwe campagne een zet gegeven.” 

Ook Richard Withagen van SNS Securities is enthousiast. „Merckens duwt Wessanen de goede kant op. Hij heeft operationeel stevige stappen gezet, door onder meer de activiteiten op gebied van innovatie, onderzoek, marketing en inkoop te centraliseren.”

Hoewel beide analisten voorzichtig zijn met hun koersdoelen – niet meer dan 3,10 euro, met een advies aan beleggers tot ‘vasthouden’ – verwacht met name Withagen concrete verbetering. „Dit jaar zal de netto winst volgens mijn taxatie rond de 7 miljoen uitkomen.