Synapsen snoeien om te groeien

Immuuncellen (microglia) in het zich ontwikkelende babybrein verbreken verbindingen tussen gezonde hersencellen (synapsen). Eerder werd gedacht dat microglia alleen ziek of beschadigd hersenweefsel opruimen.

Op microscoopopnames van hersenen van onvolwassen muizen zagen wetenschappers dat microglia zenuwcellen omsingelen (14 juli, Science Express). Vaak waren die contacten tussen zenuwcel en immuuncel maar kort. Binnenin de microglia troffen zij eiwitten aan die normaal gesproken alleen in synapsen voorkomen. Dat was een aanwijzing dat de microglia verbindingsmateriaal opslokken.

Het verwijderen van synapsen, het ‘synaptisch snoeien’, is noodzakelijk voor de normale ontwikkeling van jonge hersenen. Doordat vooral de nutteloze en inactieve verbindingen tussen zenuwcellen worden verwijderd, blijft een zinvol en efficiënt netwerk over.

De onderzoekers zagen dan ook dat de hersenontwikkeling trager op gang kwam in muizen waarbij de werking van de microglia werd geblokkeerd. Hun zenuwcellen werden vaker spontaan en willekeurig geactiveerd dan die van hun gezonde broertjes en zusjes.

Lucas Brouwers