Airbus dwingt Boeing een keuze te maken

In de eeuwige strijd tussen Airbus en Boeing deelden de Europeanen de afgelopen maanden gevoelige tikken uit. Deze week weer.

Vergeet de A380, het grootste passagiersvliegtuig dat ooit is gebouwd. Vergeet ook de revolutionaire 787 Dreamliner.

De concurrentiestrijd tussen luchtvaartgiganten Airbus en Boeing zal de komende jaren worden uitgevochten op de markt voor kleine verkeersvliegtuigen voor de kortere afstand – minder sexy, maar economische van levensbelang.

De cijfers zijn veelzeggend. Enkele weken geleden presenteerde Boeing de jaarlijkse prognoses voor de wereldwijde markt voor verkeersvliegtuigen in de komende twintig jaar. Tweederde van de 33.500 passagierstoestellen die volgens Boeing tot 2030 zullen worden verkocht, zullen single isle kisten zijn, toestellen met één gangpad, waarmee maximaal 200 passagiers kunnen worden vervoerd. Met de verkoop van de narrow bodies is het astronomische bedrag van 1,3 biljoen (1.300 miljard) euro gemoeid.

Boeing heeft van oudsher een sterke troef in handen op deze allesbepalende markt. De Boeing 737 (150 tot 180 passagiers) is het populairste en meest geproduceerde commerciële verkeersvliegtuig aller tijden (6.787 toestellen). Het alternatief van Airbus, de A320, kan met 4.728 verkochte toestellen niet tippen aan dit enorme succes.

Maar de afgelopen jaren heeft Boeing de 737 verwaarloosd. De laatste update, de 737-900, is tien jaar oud. Terwijl de roep van luchtvaartmaatschappijen om een opvolger steeds luider werd, bleef de Boeingdirectie aarzelen. Kon worden volstaan met een volgde versie van de 737? Of moest er een geheel nieuw toestel worden ontwikkeld?

Concurrent Airbus zat ondertussen niet stil. De motoren van de ‘A320neo’, zoals de nieuwste versie is gedoopt, zijn tot 15 procent zuiniger dan de 737. In tijden van alsmaar stijgende brandstofprijzen is dat een cruciaal voordeel. De ‘neo’ was de absolute ster van de Parijse luchtvaartshow, afgelopen juni. Sinds de introductie van het toestel zijn er 1.000 vliegtuigen besteld. De A320neo is daarmee het best verkopende verkeersvliegtuig van dit moment.

De afgelopen week deelde Airbus een volgende dreun uit aan de concurrent uit Seattle. Luchtvaartmaatschappij American Airlines maakte een recordbestelling van 460 toestellen voor de korte afstand bekend. De luchtvaartmaatschappij koopt 200 737’s. Maar meer dan de helft van de order, 260 toestellen, gaat naar Airbus. De Europeanen hebben daarmee het jarenlange Boeingmonopolie bij American Airlines doorbroken. Vraag is nu wat de andere Amerikaanse maatschappijen gaan doen. De duizenden 737’s die nu nog de ruggengraat vormen van de Amerikaanse luchtvloot zijn rond het jaar 2015 aan vervanging toe. Met de A320neo zou Airbus wel eens kunnen gaan inbreken in een markt waar Boeing altijd heeft geregeerd.

Seattle moest dus met een antwoord komen. Afgelopen woensdag bleek dat de helft van de 737’s die aan American Airlines zullen worden geleverd, zullen worden uitgerust met nieuwe, zuinigere motoren. De Boeingdirectie heeft zich daarmee gecommitteerd aan een update, in plaats van een nieuw toestel. Een echte opvolger van de 737 zou pas tegen het einde van dit decennium op de markt kunnen komen. Tegen die tijd is Airbus er met de buit vandoor.

Op de beurs in Parijs steeg het aandeel van EADS, de moedermaatschappij van Airbus, met meer dan dan 4 procent tot een koers van 25 euro. Het afgelopen half jaar is het aandeel bijna 40 procent in waarde gestegen. Maar ook het aandeel Boeing in New York noteerde een lichte plus. Met een nieuwe 737, zo verwachten analisten, doet Boeing weer volop mee in de strijd.